传Uber考虑将自动驾驶部门出售给Aurora,五年烧25亿

传Uber考虑将自动驾驶部门出售给Aurora,五年烧25亿

五年前,Uber的自动驾驶部门可视为比拼谷歌Waymo的潜力竞争对手,如今已一蹶不振,还面临被出售的境遇。

据TechCrunch周五报道,Uber正在商谈将其自动驾驶汽车部门ATG出售给自动驾驶汽车初创公司Aurora 。Aurora是一家成立三年的自动驾驶初创公司,团队核心成员来自谷歌、特斯拉、Uber等大公司,享有自动驾驶「梦之队」称号。

Uber出售自动驾驶部门背后,揭示了烧钱的现实与挣扎。

撰文 | 徐丹、力琴

十八个月前,Uber自动驾驶汽车部门「优步先进技术集团」(Uber Advanced Technologies Group)获得了丰田、DENSO和软银的10亿美元投资,投后估值为72.5亿美元。

外媒 techcrunch.com援引熟悉这笔交易的三位消息人士称, Uber ATG目前已经开始出售,自动驾驶初创公司Aurora正与其进行谈判。

交易条款目前仍然未知,但是消息人士称,两家公司自10月以来一直在进行谈判。Uber和Aurora发言人均拒绝置评。

目前尚不知道谈判是否会成功。但是,如果成功的话Aurora规模会扩大到目前的三倍,Uber也可以摆脱一项长期烧钱的昂贵开支。

一 为什么要卖?

2015年,Uber通过斥巨资招募了卡耐基梅隆大学机器人研究所的五十多名研究人员成立了自动驾驶团队,后斥资6.8亿美元收购了自动驾驶卡车公司Otto,鼎盛时期的团队人数一度达到1500人。

2015年大多数自动驾驶公司还没有起步,Uber就已经有「大量的现金储备、超大规模自动驾驶团队、全球第一大网约车巨头」等先天性优势,一度被人们认为是唯一一个能够Waymo相提并论的自动驾驶玩家。

但Uber没有打好自己的一手好牌,在成立后的五年时间里,Uber自动驾驶部门就经历了多起丑闻,阻力重重,一路血本无归。据Uber2020年第三季度财报显示, 「ATG和其他技术 」的净亏损为3.03亿美元。

成立初始,Uber就急于将自动驾驶推向公共车道,在未获得加州车辆管理局许可的情况下多次违规操作,因自动驾驶牌照问题与加州车辆管理局一度闹得剑跋扈张。

随后2018年,Uber发生了全世界第一宗完全自动驾驶汽车致人死亡的事故,暴露了其在自动驾驶技术方面的缺陷。

后经查明,车祸原因是,无人车本身发现了正在横穿马路的行人,但是自动驾驶软件系统没有采取避让的措施。自此之后,Uber在坦佩、匹兹堡和多伦多的自动驾驶测试相继停止。

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事故现场

外媒 the information曾发表过一篇针对Uber自动驾驶的报道,文章中表示,致死事故发生后,ATG仍然在继续使用「不充分」的安全和测试程序。

Uber ATG内部的一名经理认为,当时ATG的软件工程团队基本由「来自高校的研究人员」组成,更像一个实验室,而直接来自高校的研究人员在把技术商业化、落地方面并没有太多的经验。

不过,最近几年Uber在安全性问题上已经有了明显的改善。

但是,事故发生后Uber便停止了路测,转而在内部测试道路上展开测试。即便在这种情况下Uber去年Uber还表示要将无人出租车商业化运营。据information报道,当时Uber只有3.9%的把握能让自动驾驶车辆稳定运行,在上路之前,ATG需要针对可能出现的特殊情况,准备2.9万个从仿真测试中积累的预案。

但这些都还是外部的阻力,让ATG失败的可能还是来自于Uber内部的危机。

Uber自动驾驶技术前负责人安东尼·莱万多夫斯基,曾就职于谷歌母公司Alphabet公司,2018年因盗窃谷歌自动驾驶的商业秘密,被判处18个月的监禁。

此后Uber连续爆出团队人员流失、高管大牛离职,包括原Otto的创始人唐·博内特(Don Burnette),因此自动驾驶业务也很难顾全。

并且,Uber关键团队还互不信任,来自航空航天机构和政府机构的传统主义者认为Uber自动驾驶研发太激进,管理方面的谨慎直接拖慢了工程师的进度。甚至一个小测试都要申请几个月才能获批准。

早在两年前,就有消息传出Uber部分股东,要求出售自动驾驶业务。当时,据媒体报道,在过去一年半时间里,Uber的自动驾驶研发业务已经消耗了1.25亿美元到2亿美元现金。

据 The information 媒体报道,Uber 自 2015 年开启自动驾驶业务后,截至目前已烧了 25 亿美元,几乎是每年烧 5 亿美元。

然而,自动驾驶研发支出过高,短期内很难获得收益,靠烧钱补贴及扩张市场,已经支不起投资者的兴趣。据彭博社报道,Uber最大的两个投资者,软银和Benchmark,已敦促公司重新考虑ATG的战略并引入更多的外部投资。

在疫情期间,Uber缩减货运、自动驾驶等非核心业务,例如电动自行车初创公司Jump,并关闭全球45个办事处。Uber财报显示,第一季度营收35.4亿美元,亏损29亿美元,网约车业务同比下降3%。

鉴于疫情对Uber最核心的网约车业务已造成严重影响,之后往自动驾驶业务烧更多的钱已经没那么容易。

二 Aurora是谁?

Uber ATG的潜在收购者Aurora Innovation虽然是刚成立三年左右的初创公司,但可谓是自动驾驶赛道的「梦之队」。外媒Business Insider援引几位投资者的观点表示,「由于其强大的创始团队、技术和筹款能力,Aurora在无人驾驶初创企业中潜力最大。」

Aurora Innovation三位核心创始人分别来自于谷歌、特斯拉、Uber,且都是非常核心的技术人员。

其中创始人兼CEO克里斯·厄姆森(Chris Urmson)是前谷歌自动驾驶团队的联合创始人和CTO,打下了Waymo的软件基础。

首席产品官斯特林·安德森(Sterling Anderson)是前特斯拉 Autopilot 项目负责人,带领了Model X的设计和发布。安德森离开特斯拉时还引起了一些法律纷争,特斯拉向加州高级法院指控其「盗窃数百GB的机密文件,并试图挖走至少12名特斯拉自动驾驶工程师。」

首席技术官官德鲁·巴格尼尔(Drew Bagnell)是一名机器学习专家,曾是卡梅隆大学机器人研究所的创始成员之一,也曾是Uber自动驾驶团队核心骨干。

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Aurora Innovation三位核心创始人 从左至右分别为Urmson、Anderson和Bagnell

不仅团队强大,Aurora的「朋友圈」也很强大,被誉为硅谷「人脉之王」的LinkedIn创始人里德·霍夫曼(Reid Hoffman)就是其外部董事会成员之一。深度合作的企业包括大众、拜腾、现代等车企以及亚马逊等有货运需求的公司。

目前该公司累计已经完成了7亿美元融资,投资者包括红杉资本(Sequoia)、T Rowe Price和亚马逊等,估值高达25亿美元。

Aurora的商业模式和一般自动驾驶公司并不一样,其从L4级场景出发,将自己定位为「全堆栈自动驾驶解决方案供应商」,为车企提供自动驾驶技术,自己并不会成为出行运营商。提供的技术包括地图、感知、规划与控制、仿真测试及相关的硬件和数据存储基础架构。

众所周知,自动驾驶的技术链非常长,每一块技术都需要单独的团队去做,但一个完整的自动驾驶又需要各个技术的无缝配合。

很多自动驾驶团队在不同板块技术协同配合时容易出现效率低下的问题,比如感知团队先做出一个解决方案,就要抛给运动规划团队依此做出路径决策,如果感知团队再拿出新的点子,运动规划团队就需要重新适配,无形中拖慢研究的进度。

这就是Aurora的优势所在。Aurora认为,他们有非常强大的机器学习能力,可以通过算法设计,利用机器学习更好地适配两个不同部分的接口。

不过,Aurora 的商业化进程并不如人意。最明显的危机来自于合作伙伴的「变心」,纷纷选择了其他的自动驾驶公司。大众与福特旗下的公司Argo AI建立了合作,FCA与Waymo达成了自动驾驶协议,就连投资人亚马逊也收购了Zoox。

在此背景下,有观点认为,Aurora面临的状况是,「研发了一项极其昂贵的技术,但是很有可能无人购买。」此外,前不久Aurora宣布「首个商业化产品将用于卡车」,而不是乘用车,便有人质疑是Aurora此前的商业模式走不通了。

面对质疑,Aurora表现得很淡定,「汽车制造商们最后还是会转而采用Aurora技术。」首席执行官Chris Urmson说,「在某个时候,只有我们的技术才会起作用,而它们的技术并不会。我们不打算出售,也不打算上市,我们有很多发展门路。」

而此次收购Uber 似乎也是证明了Aurora的决心,他们会用自己的方法在自动驾驶这条路上一直走下去。只是,Uber要率先退出了。

参考链接:

https://techcrunch.com/2020/11/13/uber-in-talks-to-sell-atg-self-driving-unit-to-aurora/

https://aurora.tech/technology

https://auto-time.36kr.com/p/903836334372099

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