软银「割肉」ARM,苹果感觉不香,英伟达欲接手成就霸主地位?

软银「割肉」ARM,苹果感觉不香,英伟达欲接手成就霸主地位?

对英伟达来说,考虑收购ARM有充足的理由。首先ARM近年已经展示出在数据中心市场的庞大潜力,和英伟达的业务布局相契合。另外考虑到英伟达在移动终端市场屡屡碰壁,拓展该市场最快的办法就是收购ARM。

整理 | 微胖、徐丹

CNBC周三援引彭博新闻社报道,日本软银集团旗下芯片设计公司 ARM正吸引英伟达的收购兴趣。

知情人士称,英伟达近几周曾就潜在交易进行了接洽,同时表示可能出现潜在的其他竞购者。软银也在考虑公开股票上市,作为私人出售的替代方案。

2016年,软银斥资约320亿美元收购ARM,也是市值最高的英国上市公司,该笔交易曾创软银历史最大收购案纪录。据媒体财经报道估测,英伟达收购ARM可能创芯片行业最大收购案。

软银此前持有英伟达的部分股份,在2017年悄悄积累了价值40亿美元的股份。但软银在2019年初表示,愿景基金已经出售了所持的所有英伟达股份。

目前,软银、ARM和英伟达均未就该消息予以置评。

一 软银“割肉” ARM ,苹果感觉不香

早在一周前,7月14日,《华尔街日报》曾援引知情人士消息称,软银集团正在探索其他选择,包括全部或部分出售或公开出售英国芯片设计公司 ARM。

最近,彭博社在一篇关于英伟达可能对ARM感兴趣的报道中称,软银也曾与苹果公司就此事进行接触,以了解苹果是否可能想要收购 ARM。

ARM 对苹果的重要性不言而喻。除了移动端硬件,苹果在之前的WWDC大会上曾重磅宣布,Mac逐渐采用基于ARM设计图纸代码的芯片替代一直沿用的英特尔处理器。

不过,也有消息指出,苹果对该笔交易不感兴趣。

一方面,收购一家为众多竞争供货的关键授权商,会触发监管审查方面的问题,而且,目前使用Arm技术的公司也会反对一项不继续把Arm指令集许可平等提供给各方的交易。软银当年收购成功ARM,一个重要因素也是基于其中立市场地位。

几年前,孙正义豪掷320亿美元收购ARM,也是看中其在未来汽车、物联网领域巨大潜在价值,并希望其能达到谷歌的印钞高度。为了筹集款项,软银不惜出售阿里股权,另有73亿美元来自将手游公司Supercell出售给腾讯

ARM,这家成立于1990年、位于英国剑桥的公司出售着地球上最受欢迎的计算机芯片设计方案。公司业务也很简单,出售芯片设计图纸,然后予以出售,并不亲自制造芯片。

公司客户多为苹果、华为三星这样的消费硬件巨头;另外,诸如博通、高通这样的芯片公司也会一次性支付ARM使用许可费,以换取图纸设计代码,给芯片添加更多想要实现的功能,并为每个包含设计代码的产品支付费用。

最典型的例子是苹果的A处理器,没有ARM的设计图纸,也就没有A系列成功。

ARM 的模式既有高额利润又在快速增长,除了占领移动领域重镇智能手机之外,手表、智能语音助理和其他移动设备都隐藏着他们设计的代码(和知识产权)。近一两年,甚至将触角伸到英特尔盘踞的服务器芯片领域。

不过,投进 ARM 的钱越多,风险就越高。近期软银“流年不利”,可谓众所周知。2019年,软银亏损127亿美元,一半源于项目投资。

比如,卫星运营商OneWeb宣布申请破产,而重仓投资对象WeWork以及Uber估值和市场公允价值贬值,也直接导致软银负债率急速上升。

软银曾公开宣布,未来一年将出售最多410亿美元的资产,缓解债务危机。

另一方面,ARM收入也远非孙正义所希冀的高度,至少目前谷歌收入还是ARM的百倍。

软银也曾暗示,可能会让 ARM 再次上市,至少这会帮助孙正义获得丰厚回报,并用于布局那些打造未来帝国的前沿技术。而且,软银几乎已将四分之一的 ARM 股份转入该基金。

二 收购ARM后,英伟达霸主地位奠定?

今天收购的消息传出后,看起来孙正义是不打算靠上市回血了。从各方面来看,英伟达都有充足的理由对ARM感兴趣。

首先是数据中心业务需求。市场上,超大型数据中心对人工智能芯片的需求在加速扩张,与此同时游戏市场则不断饱和、被移动端挤压。有目共睹的是,英伟达这两年已经将核心业务从游戏中的图形显卡逐渐转向数据中心领域。

2017年推出的企业级GPU产品V100已经打入了包括亚马逊微软、阿里以及腾讯等云服务巨头的数据中心核心地带,成为各家GPU计算服务团队不可缺少的芯片产品,今年GTC大会上推出的A100更是以恐怖算力奠定了数据中心的霸主定位。

财报数据直接说明了数据中心在英伟达业务中的重要性,2020财年Q4英伟达数据中心芯片销售额达到了创纪录的9.68亿美元,两年前这一数字只有2.8亿,美国财经网站MarketWatc用「华尔街为之震惊」形容该事件,与此同时游戏业务营收则减少了近12%。

软银「割肉」ARM,苹果感觉不香,英伟达欲接手成就霸主地位?

从2017年Q4到2020年Q4英伟达各个业务板块

但ARM和数据中心有什么关系?一般看来,ARM的优势在移动端,而数据中心是X86的天下。但前段时间的超算榜单告诉我们,事实并非如此,问鼎榜单的富岳使用的正是ARM架构,算力甩第二名近一倍。

未来ARM架构在数据中心的潜力可能比X86还要大,这也是英伟达看中ARM最主要的原因。

机器之心在此前超算榜单解析中曾分析过这个问题:全球超级计算机最新榜单:日本「ARM机」意外夺魁,英伟达成首选

事实上,ARM从2016年便开始寻求向高性能领域扩展的机会,英伟达与ARM在数据中心领域也早有合作,2019年宣布CUDA支持ARM CPU,用于构建极高能效水平的的百万兆级AI超级计算机。

英伟达Tesla营销总监曾在一次采访中直接直接表示出了对ARM的青睐,「ARM CPU性能先天强过x86 CPU,因此更适合用于未来的高性能计算。」相比X86,ARM能在最小的功耗下取得最高的性能。

除此之外,ARM在移动市场的地位也很吸引英伟达。

数据中心乘风破浪的英伟达在移动终端市场却屡屡碰壁,10年前智能手机刚刚兴起时英伟达就试图以Tegra系列进入移动设备市场,可惜铩羽而归,至今没有很好的成果。

后来,英伟达又推出移动端人工智能平台Jetson,开源深度学习加速器IP,但都没有溅起太多水花,收购ARM是加强在移动端领域领导权的最快办法。

除移动终端外,ARM近两年也在进军自动驾驶领域,去年发布了第一款为自动驾驶定制的芯片架构Cortex-A76AE,这也和英伟达自动驾驶业务相契合。

7月9日,外媒报道英伟达在当天股市收盘时市值达到2513.14亿美元,超过英特尔成为最贵的芯片公司,CEO黄仁勋身价达到了近100亿美元。

可以预见的是,收购ARM之后,这个巨头将进一步成长为一统数据中心和移动终端的巨无霸,英特尔和AMD等竞争对手很难再与之抗衡。

不过,是否能收购成功还是未知数。据《彭博社》,任何试图收购ARM的公司都将引发监管审查。其他使用ARM技术的公司可能会反对达成交易,并要求所有者继续平等使用ARM指令集,当年就是基于这点考虑ARM才会委身给和半导体没有关系的软银。英伟达虽然在移动设备领域和ARM客户无冲突,但也是同属半导体领域,是否能收购成功还不是定数。

参考资料:

https://www.bloomberg.com/news/articles/2020-07-22/softbank-s-chip-company-arm-is-said-to-attract-nvidia-interest

https://www.reuters.com/article/arm-holdings-ma-nvidia/nvidia-expresses-interest-in-softbanks-chip-company-arm-holdings-report-idUSL3N2ET3PX

产业英伟达ARM
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