苹果前首席芯片设计师领衔豪华团入场,要用「iPhone的CPU」挑战云端市场

AI芯片行业人潮涌动,一支华丽的新参赛队伍已经引起人们的注意,并在技术界掀起了波澜。

三位曾在苹果公司操刀芯片的技术大牛,具有设计和制造Apple CPU和SoC经验的团队联合创办了一家AI芯片初创公司NUVIA,希望提供比AMD和Intel现有芯片有效得多的更强大的CPU芯片。

新兵遇老强将,他们会如愿吗?

苹果公司前首席 CPU 和 SoC 架构师 Gerald Williams III 离开,创立了自己的初创公司 NUVIA,这是一家有雄心壮志的公司。

其他创始团队还包括 Manu Gulati(Apple 的 SoC 部门前执行官)和 John Bruno(Apple 的平台体系结构组前执行官,同时也是一名资深退伍军人)。

尽管由于半导体设计行业的高昂成本和高门槛专业知识,新手入场通常都是被虐的下场,但是 NUVIA 凭借华丽的人才背景,已经获得了不错的财务资源。

近日,NUVIA 宣布获得 5300 万美元 A 轮融资,投资方来自拥有雄厚技术积累和具有丰富半导体投资经验的投资机构,包括摩羯座投资集团(Capricorn Investment Group)、戴尔技术资本(Dell Technologies Capital)、梅菲尔德(Mayfield)和 WRVI Capital 以及 Nepenthe LLC. 也参与其中。摩羯座投资是特斯拉的早期投资者。

「Nuvia 计划创建一个 CPU 服务器和 SoC,与同类产品相比,将在性能提升方面提供『阶梯功能』。」公司营销副总裁 Jon Carvill 说道。这意味着,NUVIA 将在数据中心市场上与英特尔一较高下。不单单是英特尔,其他芯片供应商,如 AMD 半导体公司和 Marvell 也会成为 NUVIA 的直接竞争对手。

由于 NUVIA 的创建者都参与了片上系统(SoC),此前一直聚焦于为 iPhone 等电池供电的小型设备设计功能强大的芯片,需要高效的硬件来尽可能延长运行时间。因此,理论上来看,从移动处理芯片转向数据中心硬件是一个巨大转变。

目前 NUVIA 计划为数据中心的芯片代号为「Phoenix」的新型服务器。

1、豪华阵容入场

CPU 初创公司很少受到重视,因为世界上可以开展此类业务的芯片架构师的数量一个会议室就能坐满。

而 Gerard Williams III 就是其中之一,他离开了苹果,创立了自己的 CPU 公司。他的目标很简单:汲取有关为手机构建高能效和优化处理器的经验教训,并将其应用于大型耗电的成熟处理器,这些处理器将为现代数据中心提供动力。

NUVIA 于今年年初在加利福尼亚州圣克拉拉市成立,目前公司大约有 60 名员工。本轮融资后,公司计划在今年底扩招至 100 名。

核心创始团队包括约翰·布鲁诺(John Bruno)、马努·古拉蒂(Manu Gulati)和杰拉德·威廉姆斯三世(Gerard Williams III)。

(从左到右:John Bruno、CEO Gerard Williams III 和 Manu Gulati)

他们在苹果芯片项目中结识,共同合作过超过 20 款芯片的系统工程和芯片设计,包括为 iPhone 和 iPad 提供芯片支持,迄今已获得 100 多项专利。

NUVIA 的 CEO Gerard Williams III,在 Apple 担任近十年的首席 CPU 架构师,期间几乎负责了苹果所有芯片的研发,包括 Cyclone、Typhoon、Twister、Hurricane、Monsoon 和 Vortex 等架构。在加入苹果之前曾在 ARM 担任研究员。

Manu Gulati 现任 NUVIA 硅工程的高级副总裁,在苹果担任过八年的首席 SoC 架构师。2017 年,Manu 被谷歌挖走,随后升任为谷歌的首席 SoC 架构师。

John Bruno 现任 NUVIA 系统工程的高级副总裁,此前作为 Google 的系统架构师,在推动 SoC 定义、竞争性能和功耗分析等领域作出巨大贡献。更早时候,他在 Apple 和 AMD 任职。

(前 Red Hat 首席 Arm 架构师 Jon Masters)

除了这三位来自苹果和谷歌团队的技术大牛,最近还有一位来自红帽首席 Arm 架构师和杰出工程师 Jon Masters 也加入团队阵容,担任公司的软件副总裁。

Jon Masters 在红帽工作将近 14 年,创建红帽 Arm 团队,拥有丰富的 ARM Linux 经验。

2、神秘的CPU项目

「为什么我们不能在数据中心使用的大型处理器中复制使用小电池 (在智能手机内部) 运行的处理器的能效?」

NUVIA 的 Phoenix 处理器试图回答这个问题,它代表了数据中心处理器的完整重新设计,试图绕过现有问题和安全问题。

正统的答案与更高电压和更高时钟速率下的泄漏有关,这通常被认为是无法解决的问题,但 NUVIA 显然希望有所不同。

在这个领域中的任何 CPU 初创公司都必须认真考虑一下。

「鉴于公司工程师在 Arm 处理器方面的丰富经验,NUVIA 很有可能会研发 ARMv9。」外媒 Anandtech 这样大胆猜测。

现有手机 CPU 基本上是基于 ARMv8 架构,从最早的 ARMv8.0、ARMv8.1、ARMv8.2,到目前市面可以看到的最新芯片版本 ARMv8.3,更上一层的 ARMv8.4 及 ARMv9 版本仍在开发阶段,未出现具体产品的出炉信息。

如 NUVIA 能够研发 ARMv9,这足以轰动芯片行业。从现有市场竞争格局来看,目前英特尔已经占据 90% 的市场份额,新玩家想要撼动老玩家地位仍需加一把火。

到目前为止,该项目已经引起主要服务器厂商戴尔的关注。此次其中的投资方 DTC 是戴尔技术及其关联公司的风投部门。戴尔是英特尔的主要客户。

至于戴尔是否会在服务器中使用 Nuvia 的芯片,DTC 的创始合伙人拒绝发表评论。他表示,「芯片行业势头正猛,我们必须拥有一支世界一流的团队来做一些足以破坏性的事情,即使竞争对手做出反应,它也仍然会占上风。NUVIA 就是其中之一。」

之前 AMD、IBM、Sunrise 和富士通等公司也曾对英特尔发起挑战,都纷纷败下阵来。不过现在局势有些转变,AMD 正试图通过全新的 EPYC 处理器抢占英特尔的份额。近几年,由前英特尔总裁组建的 Ampere、华为亚马逊和 Marvell 也正在向英特尔发起进攻。

分析师 Patrick Moorhead 在接受路透社采访时,曾这样乐观评价 Nuvia,「如果有机会与英特尔和 AMD 的老牌企业抗衡,那么他们可能就是 Nuvia,这要归功于他们的明星芯片架构师。」

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华为成立于1987年,是全球领先的ICT(信息与通信)基础设施和智能终端提供商。华为的主要业务分布在无线、网络、软件、服务器、云计算、人工智能与大数据、安全、智能终端等领域,发布了5G端到端解决方案、智简网络、软件平台、面向行业的云解决方案、EI企业智能平台、新一代FusionServer V5服务器、HUAWEI Mate等系列智能手机、麒麟系列AI芯片等产品。目前华为拥有18万员工,36所联合创新中心,14所研究院/所/室,业务遍及170多个国家和地区。

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是美国一家跨国科技公司及咨询公司,总部位于纽约州阿蒙克市。IBM主要客户是政府和企业。IBM生产并销售计算机硬件及软件,并且为系统架构和网络托管提供咨询服务。截止2013年,IBM已在全球拥有12个研究实验室和大量的软件开发基地。IBM虽然是一家商业公司,但在材料、化学、物理等科学领域却也有很高的成就,利用这些学术研究为基础,发明很多产品。比较有名的IBM发明的产品包括硬盘、自动柜员机、通用产品代码、SQL、关系数据库管理系统、DRAM及沃森。

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