王宇欣编译

亚马逊的另一场惊天豪赌:秘密研发家用机器人

十年前,亚马逊首次推出 Kindle 并引发了新一轮电子设备上的阅读风潮。四年前,Jeff Bezos 带领下的亚马逊又推出了 Echo,推动数百万人开始与计算机进行交流。

 如今,亚马逊又在进行另一场惊天豪赌:这一次他把宝压在了家用机器人上面。

据知情人士透露,这家零售和云计算巨头已经开展了一项雄心勃勃的绝密计划——建立家用机器人。

这个代号为「Vesta(灶神,罗马众神中掌控壁炉和家庭的神)」的项目由 Gregg Zehr 负责监管,之前 Gregg Zehr 负责运营亚马逊位于加州桑尼维尔的 Lab126 硬件研发部门。

而大名鼎鼎的 Lab126,就是诸如 Echo 音箱、Fire TV 机顶盒、Fire 平板电脑以及命途多舛的 Fire Phone 等智能设备的诞生地。

实际上,亚马逊早在几年前就开启了 Vesta 项目,但今年它突然开始积极招募相关职位并增加了很多岗位。譬如在 Lab126 职位页面中,有许多如「软件工程师,机器人方向」和「原理传感器工程师」等职位的招聘信息。

仅被简略告知该计划的雇员们表示,公司希望在今年开始在员工家中部署这种家用机器人,并且尽可能在 2019 年之前与消费者见面。

不过时间表可能会改变,毕竟亚马逊的硬件项目有时候会被直接扼杀在摇篮中。

针对这一消息,亚马逊发言人只是表示公司不会对任何「谣言和猜测」予以评论。

目前还尚不清楚亚马逊的这款家用机器人能够执行哪些任务。但据内部人士推测,Vesta 机器人可能类似于移动版的 Alexa,在一些没有使用 Echo 的用户家中起到陪伴作用。

此外,有消息称这个原型机器人配备了先进的摄像头与计算机视觉软件,并可以像自动驾驶汽车一样在屋内自主导航。除了苹果前工程副总裁 Max Paley 正在领导 Vesta 计算机视觉方面的工作外,亚马逊也聘请了一部分机器人行业内专业机械工程师。

 知情人士表示,这个项目与亚马逊物流机器人(Amazon Robotics)公司设计的机器人有所不同。

作为亚马逊的子公司,Amazon Robotics 由亚马逊公司收购的 Kiva Systems 公司(2012 年亚马逊以 7.75 亿美元收购了 Kiva Systems)组建而成,在马塞诸塞州和德国均设有分部。这家公司专门在亚马逊仓库中部署用于转移货物的机器人。

几十年来,陪伴机器人与家务机器人给出的承诺一直让科技行业趋之如骛。

譬如 Atari 的创始人 Nolan Bushnell 早在 1983 年推出了身高三英尺的雪人形 Topo 机器人。虽然这款机器人可以通过 Apple II 计算机编程实现四处走得动,但是它几乎没有其他功能,销量也很差。

接下来在美国、日本以及中国进行多年研发尝试生产的机器人也只是比 Topo 好一点点。

iRobot 公司推出的 Roomba 仅能做一件事——吸尘。但 Roomba 是这一领域的佼佼者,自 2002 年以来销售量超过 2000 万台。不过周一,该公司的股价下跌 8.6%,这是自 2 月初以来遭遇的最大跌幅。

最近,索尼公司与 LG 电子公司均表达了对这一领域的兴趣。

今年 1 月份的国际消费类电子产品展览会(CES)上,LG 展示出了名为 Cloi 的机器人,然而这款机器人多次演示失败。

而索尼公司则展示了一款名为 Aibo 的机器狗,这是自 1999 年索尼发售世界首台家用机器人「AIBO」之后推出的最新机型。但除了能叫之外,Aibo 实际上干不了什么(尽管现在 Aibo 已经被编程实现了踢足球)。这款机器狗售价为 1800 美元,其实和直接养一只汪差不了多少。

当下,计算机视觉技术、摄像机、人工智能以及语言激活技术的进步,均有助于亚马逊将机器人推向市场。

这家零售巨头曾表明愿意对购买更多亚马逊产品并订阅更多服务的 Prime 用户,补贴部分费用。这也使得未来的主流消费者们能更多地负担得起这样的产品。

根据 Research and Markets 的估计,到 2023 年,消费类机器人市场价值将达到每年 150 亿美元左右,而今年这一数字则为 54 亿美元。

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