波士顿动力被软银收购,「被丰田收购」传言告破

Alphabet(谷歌)想要甩手波士顿动力(Boston Dynamics)的传言已经持续了很长时间,而接手者基本上已经被认为是丰田了,参见机器之心去年的报道《业界 | 尘埃终将落定,丰田研究所收购波士顿动力》。但今天早些时候,日本另一家科技企业并购主要玩家、Pepper 机器人的制造商软银(Softbank)发布一份公告宣布自己才是这家著名机器人公司的收购者。在这份官方公告中,软银还表示同时还收购另一家之前不太为人知的双足机器人公司 Schaft。


软银收购波士顿动力的公告文件截图

据科技媒体 TechCrunch 报道,已经有软银的「一位发言人」向其证实该交易的条款并未披露。

软银集团董事长兼 CEO 孙正义在这份公告中称:「今天,我们仍然还有很多问题无法仅通过我们自己的能力解决。智能机器人将会成为下一场信息革命的关键驱动力,波士顿动力的 Marc 及其团队是先进动态机器人领域无疑的技术领袖。我很高兴地欢迎他们加入软银大家庭并期待能支持他们继续推进机器人领域的发展以及探索可以帮助我们的生活更容易、更安全和更充实的应用。

软银已经在其所相信的未来计算的核心领域投入了巨资,尽管对波士顿动力的收购详情还未可知,但去年软银斥资 320 亿美元收购 ARM 的新闻还历历在目。对于 Alphabet 而言,这项交易也是其合理化资源配置的一部分。

看起来波士顿动力团队已经接受了这项交易。波士顿动力创始人兼 CEO Marc Raibert 也在该公告中表示:「我们非常高兴成为软银伟大宏图的一个组成部分,共同掀起下一波技术革命;我们也非常认同软银技术进步利益全人类的价值观,希望与软银一起推动实现高级机器人发展的使命,让机器人在更加智能和互联的未来世界中创造更大的价值。」

当 Alphabet(当时被称作谷歌)在 2013 年收购 Schaft 和波士顿动力时,并没有披露相关收购条款。

当波士顿动力通过发布视频而变得广为人知,并大谈其在动物机器人上的进展(可穿越所有地形,即使摔倒也能马上爬起来)时,Schaft 却一直相当低调。Schaft 只在其被收购的两年后揭秘了第一个大型原型。

Schaft 孵化于 JSK 机器人实验室(由 Yuto Nakanishi、Junichi Urata、Narito Suzuki 和 Koichi Nishiwaki 联合创建)并于 2012 年左右成立;至今依然对外保密,官网访问也遭到封锁。

日本的机器人市场非常庞大,一些公司旨在通过最大的创新、投资和激励措施抢夺机器人市场、扩展国际市场。而波士顿动力要被出售的消息被爆出后,日本的丰田一直被认为是波士顿动力的下一个东家,去年也有过相关报道,但今日的消息确信丰田收购波士顿动力的信息不属实(因当时波士顿动力和丰田都未有官方发言)或丰田试图收购波士顿动力的愿望没有实现。

连发两款新型机器人


去年,媒体爆出谷歌有意出售波士顿动力消息之后,波士顿动力的去向就一直备受关注。在业内传言下一个东家是谁的这段时间内,波士顿动力并未停止自己的机器人研发。这一年的时间内,波士顿动力发布了两款新型机器人。

2016 年 6 月,Spot MINI

2016 年初,媒体爆出谷歌有意出售波士顿动力。而在 6 月份,波士顿动力就宣布了小如狗的、可以在室内自由移动的 Spot Mini。波士顿动力似乎非常希望让机器人能在人的日常生活环境中工作。而能用在有人的地方,意味着一个大得多的潜在应用市场。


2016 年 12 月,Raibert 在 NIPS 会上展示了 Spot Mini,一位工程师在 Raibert 演讲的过程中操控 Spot Mini,让它走上了台。但是机器人能够自己感知并对上台的路进行导航,在收到指令之后,就可以进行定位,从桌子上拿起一个罐子。

Raibert 在演讲中说「移动性的操纵是我们的下一挑战。」「每个人都在讨论无人机快递,那为什么不用腿式机器人送快递呢?」

但在 NIPS 2016 上,Raibert 也表示波士顿动力目前还没在其机器人中使用到机器学习,但 Raibert 说以后会改变,因为机器学习技术能够为动态平衡以及其他任务的编程提供自动化的方式。

2017 年 2 月,Handle

到了 2017 年 2 月,波士顿动力再次爆出新款机器人,而这款机器人也反映了波士顿动力在机器人设计上作出的极大的改变。

Handle 最大特点是在双腿上各安装了一个轮子,它行走起来双腿平行,如同双脚踩在了双轮平衡车上。如此一来,Handle 在成本上比公司其他两条腿的机器人更便宜。这很重要,Handle 被认为可能是波士顿动力商业化尝试的真正开始。

尽管有分析认为波士顿动力当时推出 Handle 是为了吸引投资者、把自己卖个好价钱之举,但这也可能是该公司新品计划和展示创新能力的一部分。至少,从今天的消息来看,波士顿动力成功找到了一个新的富有东家。

总结


波士顿动力过去就曾表示过,公司以前是、现在是、并将长期是一个烧钱的公司。不过,波士顿动力看起来确实是一家前途无量的公司,它将能够创造的价值,我们现在还难以估量和预测。

而被软银收购之后,充足的经费允许它在面对「有效 + 昂贵」和「可能有效 + 便宜」的决策中永远选择前者,从而节约时间。此外,从去年被传要被出售之后,波士顿动力发布的两款新型机器人也反映了它们寻求技术突破(融合机器学习)、商业化的新改变。

此外,日本的机器人产业异常庞大,波士顿动力在日本本土巨头软银的支持下,能否有新的商业化突破?这又有了新的观察点。

软银公告链接:https://www.softbank.jp/en/corp/news/press/sb/2017/20170609_01/?sbpr=in

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