伊隆·马斯克成立Neuralink:用植入电极增强人脑计算能力

伊隆·马斯克又成立了一个公司,是的,一家新的合资公司 Neuralink。由于 Wall Street Journal 的今日报道,Neuralink 得以揭开其神秘面纱。此前一段时间,业界已有传闻马斯克在加紧开发脑机接口技术,从而保证人类与飞速发展的人工智能齐步前进。Neuralink 的核心技术正是上年马斯克在 Code Conference 大会上谈及的「神经丝网」(neural lace);它通过外科手术与大脑相连接,并允许用户通过现有的输入方式(键盘、鼠标、触控板等)与计算机进行交互,且这种连接不受带宽限制。自马斯克在推特上发布了相关信息之后,「神经丝网」技术取得了重大进展,届时已有传闻说他将成立专注于这一项目的新公司。果不其然,现在 Neuralink 来了。


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Neuralink 的宗旨是追求马斯克称之为「神经丝网」(neural lace)的技术,为人们植入或许可以传输思想的电极。


量产电动汽车和移民火星对于伊隆·马斯克而言可能还不算非常有意义。这位身家 138 亿美元的企业家最近希望把人脑与电脑连接起来,以帮助人类跟上机器发展的步伐。


这位特斯拉汽车与 SpaceX 的创始人兼首席执行官刚刚宣布启动了一个新公司:Neuralink,这家新公司将试图研发马斯克所说的「神经丝网」技术,为人们植入可以上传和下载思想的微小脑电极。


据消息人士透露,马斯克为这家位于加州的新公司投入了巨大精力,对于已经在领导两家公司,并抚养着五岁孩子的伊隆·马斯克而言,这是一个大胆的行动。


对于新成立的 Neuralink,马斯克还没有做出更多的评论。但是自称「公司创始团队成员」的 Max Hodak 回答了一些问题,他证实了公司的存在与马斯克的参与。他把这家公司描述成「胚胎」,并表示项目正在展开过程中,但他也拒绝提供更多细节。Hodak 曾在 2012 年创立了 Transcriptic,一家提供互联网机器人实验室服务的创业公司。


毫无疑问,新公司的成立将给现年 45 岁的伊隆·马斯克带来更多压力。作为一个商人和未来主义者,他正领导着特斯拉(售价 35000 美元的 Model 3 投入市场的时间已经一拖再拖),SpaceX(正忙于发射卫星和可回收火箭,还有殖民火星的计划),更不用说超级高铁 Hyperloop 了。


但马斯克仍然找到时间成立了一家新公司,Neuralink 计划开发脑内计算机,可能首先会应用于处理棘手的大脑疾病,随后将致力于帮助人类提高信息处理速度,避免被机器智能全面超越。


「任何有关于人工智能发展速度的预测都指向超越人类,」马斯克在去年 6 月曾说道。


他对此提出的解决方式是「直接嵌入大脑皮层」——在人类大脑中加入一层人工智能,让人类在另一种意义上「进化」。


马斯克曾经半开玩笑地表示他这么做是为了强化自己:「通过神经丝网技术取得进步,我会在未来几个月里公布一些有趣的事。」他曾在去年 8 月发出了这样的信息,而在今年 1 月,他又表示这件事更近了。


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然而迄今为止,马斯克仍然没有向我们透露太多讯息,虽然 Neuralink 在去年 7 月已在加州注册成立,公司的业务是「医疗研究」。据公司内部人士介绍,Neuralink 的资金主要来源于马斯克本人,其中包括马斯克从自己拥有的其他公司借出的资本。


Neuralink 也有可能接受了 Founders Fund 的注资,这家风投公司由 Peter Thiel 创建,他与伊隆·马斯克都是 PayPal 的创始人。


另有知情人士表示:Neuralink 在最近几周已经招募了神经科学领域的一些著名学者,包括 Lawrence Livermore 国家实验室的工程师和柔性电极专家 Vanessa Tolosa,加利福尼亚大学旧金山分校教授 Philip Sabes(主要研究大脑如何控制运动),和波士顿大学教授 Timothy Gardner(他曾给小鸟植入微电极,研究鸟类鸣叫)。


通过电话,Gardner 证实了 Hodak 正在 Neuralink 工作,但拒绝透露更多的细节。Sabes 和 Tolosa 则拒绝对此做出评论。


目前,我们还不知道 Neuarlink 将会推出什么样的产品,但根据与该公司有过接触的人士的描述,这家公司的策略与马斯克旗下的 SpaceX 和特斯拉有着相似之处。马斯克运营后两家公司的方式是:先开发出验证产品(新型火箭和电动汽车),吸引投资,投入应用,随后开始更雄心勃勃的计划。


知情人士表示,Neuralink 的第一批产品可能会被应用于治疗脑疾病,如癫痫或重度抑郁症,这一市场价值数十亿美元。这类植入物目前已被应用于治疗帕金森氏病这样的脑部疾病了。如果 Neuralink 的第一批产品证明了技术的安全性,公司将会得到政府批准,进而将开发引向提升人类认知能力的新研究中。马斯克曾在去年 6 月讨论了这一可能性,他曾表示人类获取信息的速度与日益增多的信息正在产生背离。


他说:「你的信息输出效率如此之低,特别是在手机端,因为你只是使用你的两个拇指轻轻敲击,这种输入效率实在是太低了。而我们的输入方式就要好一些,因为我们有一个高带宽的视觉交互界面连通大脑。这种方法极其高效,因为我们的眼睛接收到的数据信息是巨量的。」其他对这个创意十分感兴趣的人还有在线支付公司 Braintree 的创始人 Bryan Johnson,他计划将 1 亿美元资金投入到名为 Kernel 的创业公司,该公司拥有 20 人的创业团队,并正在追求类似的交互方式。


Johnson 先生说他已经和马斯克交谈过,两家公司都想构建更好的神经交互接口,并且该接口首要的任务就是战胜人类脑疾病,然后再扩展人类潜力。


Facebook 在其新的秘密项目向脑机接口工程师和神经科学家发布了招聘信息。并且美国国防高级研究计划署(DARPA)也计划在 4 年内投资 6000 万美元开发植入式神经接口技术.


这一技术面临着些许障碍。科学家必须通过一种安全、扩散性最低的方法植入电极,并使其在大脑中保持稳定。通过记录大脑神经元活动以解码人类的复杂决策或者区分一个人是想要一盘意大利面还是想要洗澡目前仍不可能。


接着,要招募并筛选自愿接受头部植入电极的志愿者。马斯克在 Vanity Fair 周日发表的评论中说:「神经丝网」技术取得有意义的成果大概还需要 4、5 年时间。


为了支持即将推出的 Model 3,特斯拉创建了全球最大的电池工厂;Model 3 的目标是年产数十万辆,并让公司的资本化程度达到接近福特的水平。


SpaceX 的火箭已经快到可以把用户的卫星发射到地球轨道。最终,SpaceX 将发起一项由超过 4000 个低地轨道卫星支持的全球联网商业项目,并把太空旅客送到月球,把宇航员送到火星。


即使如此,马斯克已经证明反对者错了——传统汽车制造商曾扬言他一辆电动汽车都卖不出去。军工界大佬曾对其发射火箭的想法大加嘲讽。


马斯克肯定对包括 Neuralink 在内的所有公司有一个全盘的计划,The Boring Company(马斯克的创建的风投公司,旨在通过管道技术解决城市交通问题)也不例外。但是马斯克将人工智能看作一种从总体上影响人类的潜在风险;寻求化解这一风险的未来方案和登陆火星扩展人类生存空间或摆脱化石燃料的计划已被摆在同样重要的位置。 

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