大西洋月刊:从AAAI看人工智能领域的中国崛起

By 黄小天2017年2月17日 13:21

每年冬天,来自全世界的成百上千个人工智能研究人员会相聚一年一度的 AAAI(Association of the Advancement of Artificial Intelligence)大会。去年,当 AAAI 宣布下一届会议将于明年 1 月在美国新奥尔良举办时,议程却遭到了一小部分人的反对。会址没有问题,但日期与中国春节相冲突。

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中国的大学与科技巨头正在人工智能研究与应用领域赶超美国

以往 AAAI 大会很少会为了节日而改期,但现在情况变了,中国参会人员已经变得重要,没有他们,会议简直就无法开展。最终会议还是不得不改期。现任 AAAI 主席 Subbarao Kambhampati(Rao)说:没人会在圣诞节举办 AAAI 大会。我们很快做出改变,重选了会址并推迟一周开幕。

最终在上周,2017 AAAI 大会于旧金山圆满落幕。不出所料,中国研究人员在这个由美国主导的历史性会议上表现强劲。大会收录的中国论文的数量几近与美国持平。AAAI 主席 Rao 说:「这相当激动人心,如果倒回到 3、4 年之前,这一切难以想象」。

中国人工智能研究排名的迅速上升引人注目。10 月,白宫发布了一份关于人工智能研究的战略计划,指出在人工智能研究的热门子领域深度学习方面,美国的期刊论文数量不再领先世界。谁在赶超美国?毋庸置疑,中国。

中国不仅在学术研究方面正在赶超美国。中国的技术公司也在人工智能上押注。百度、滴滴和腾讯都设立自己的人工智能研究实验室。由于拥有海量用户,它们可以轻易获得大数据以训练人工智能检测模型需求。

和微软、谷歌一样,中国的科技公司也看到了人工智能的巨大潜力。在未来的 10 年,从面部识别到自动驾驶汽车,人工智能将推进整个系列的革命性技术。百度首席科学家、Coursera 和谷歌大脑的联合创始人吴恩达说:「没有产业不会被人工智能改造。」现在他正在硅谷的森尼韦尔主管百度的人工智能研究。

中国在人工智能方面的成就部分原因来自政府在大学中对科研的总体投资。过去的十年中,中国政府在研究上的投资平均每年都以两位数的速度增长。如今年 3 月份发布的中国「五年计划」中我们可以看到,对于科学与技术研究的资助持续占有首要地位。

Rao 回忆说,当他首次在国际人工智能会议上看见中国研究者时,他们一般都来自清华大学和北京大学,这两所大学被看作中国的麻省理工和哈佛大学。现在,Rao 可以看见来自中国全国各地研究者发来的论文,而不仅仅是那些最顶尖的学校。机器学习(包括了深度学习)最近一直以来都是热点话题。「在中国,关注应用机器学习的人数正在猛蹭」,Rao 说道。这个上升的趋势在白宫的人工智能战略研究中也被提及。

中国的科技公司也在参与和投资大学的研究项目。香港科技大学的计算机科学家杨强就在与腾讯公司合作(腾讯为杨强实验室的学生提供了奖学金)。

微信是腾讯公司开发的消息应用,类似于 Facebook、iMessage 和 Venmo 三者功能的合一,学生从这里接触到海量数据。

杨强说:「要做人工智能,我们必然需要大量的数据和一个测试它的平台才可以。」这也就是为什么与产业界的合作如此重要。

作为回报,腾讯可以直接接触到学术界实验室最具创造力的研究。当然,这些实验室的一些学生毕业后,也会去腾讯工作。

中国人工智能研究的质量也在显著上升,不过,美国美国研究者仍然主导许多最具基础突破性的研究。吴恩达说:「我发现,那些改变网络架构的聪明点子还是来自美国。」中国研究者一直擅长的是利用一个想法(比如机器学习),并就这一想法的不同应用为主题发表论文。

然而,吴恩达说,随着中国人工智能研究的逐渐成熟,它也会形成自己独特的研究社区。他回忆说,巴塞罗那召开的国际会议结束后,有关会议演讲的中文报道立刻出来,但是,却没找到英文报道。语言造成了某种不对称:中国研究者通常使用英语,这有利于他们接触到所有英文研究。可是另一方面,英语主导的研究社区则不太有可能参与到中文人工智能社区当中去。

「中国对英语世界发生的事情有着非常深度的关注,但是反之则不然,」吴恩达说道。他指出,在像谷歌和微软这样更有名的大公司之前,百度就率先推出了由人工智能技术支持的机器翻译和语音识别服务。

在推出新功能方面,中国公司会更加迅速。「中国研究的发展速度远超大部分硅谷企业,」吴恩达说道。「当你在中国发现了一个商机,给你敞开的反应时间通常来说非常短——比在美国更短。」

对于这一切,杨强将其归因于中国高度竞争的生态系统。例如微信已经围绕二维码、聊天、支付和朋友发现打造了一系列的功能,这些功能已经在中国公民的日常生活中变得必不可少。然而,美国社交媒体公司仅仅还在希望他们的用户拥有足够的忠诚度。杨强说:「腾讯的产品经理对于用户需求有着很好的判断,他们可以很快将技术投入应用,这个周期非常短。」并且为了保持竞争力,中国公司的首要任务是整合人工智能来改善它们的产品。中国科技公司是否在凭人工智能浪潮闯入国际市场还有待观察,但是在中国,它们已经在开始使用人工智能来争夺中国消费者了。

在学术界,现在 AAAI 已在着手确保中国研究人员的贡献和参与了。每一年的中国春节日期并不同,但多是在 1 月或 2 月,AAAI 通常也在这个时期举办。因此,我们一定要避免再次发生冲突。

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