寓扬撰文四月编辑

在现实世界遇见「擎天柱」,探访国内首家变形机器人公司

死磕机器人9年,寒冬下获A轮融资,乐森要打造现实版「擎天柱」机器人。而当下能否将技术壁垒转化为商业优势,已成为乐森能否冲出重围的关键。

撰文 | 寓扬

编辑 | 四月

伴随着性感的机械转轴声,「星际特工T9」开始变身。

只见它银白色机身,半米高个头,前轮撑地、车身直立、引擎盖下移露出真身,轮轴伸直成手臂,「开枪扫射」,动作精准到位,执行果断干脆……仿若荧幕上的擎天柱复活,穿越到了眼前。

不同的是,「星际特工T9」不再出自外国人之手,而是来自中国机器人团队「乐森机器人(Robosen)」(以下简称乐森),他们自建了一套涵盖22个舵机关节的协同运动系统。

这背后是乐森长达9年的坚守,自研伺服舵机、关节控制芯片、核心算法等技术,更有创始人陈小森15年里死磕机器人产品化。正如陈小森所说,「人形机器人浑身都难,核心技术差一个都不行,注定是一场长跑。」

不仅如此,在实现复杂变形机器人产品化后,乐森还在不断完善成本收益。相比售价三四千的人形消费级机器人,星际特工T9系列的最低售价不到两千。

机器之心近期走访乐森机器人深圳总部,并与乐森创始人陈小森、CEO苏国行、CMO兰曦等人进行深入沟通,试图从创始人经历、核心技术、产品 、商业模式等维度,呈现这到底是一家怎样的公司,能否在行业与市场的双重挤压下,突破重围?

就机器之心现场体验而言,首先最为吸引人的是变形,人形、车形自由变换,22个人工关节协同运作;第二是控制精准,机器人可以实时响应,行走步幅稳定,步频较快,没有出现「摔倒」现象;第三是可玩性强,星际特工支持三种编程(3D,Scratch,手动)模式,支持语音和APP操控,用户可以DIY一整套动作,机器人可存储上万种的动作组合。

1  资本寒冬下逆势亿元融资


左为乐森创始人陈小森,右为CEO苏国行

5月29日,一家名为乐森机器人(Robosen)的智能变形机器人公司对外宣布完成1亿元A轮融资,招银国际领投,科大讯飞轮值总裁胡郁跟投,其产品主攻消费级市场,「变形」是最大的特点。

表面看这一融资事件平淡无奇,不过是这片前赴后继创业热土上淡淡的一笔,然而如果将其放在机器人行业背景下,立刻变得耐人寻味。

2018年10月,协作机器人先驱Rethink Robotics公司宣布倒闭,引起行业震动,但这只是开始。

今年4月,先是创立于2012年的单麦机器人公司Blue Workforce申请破产;紧接着,曾号称开发出全球首款叠衣机器人的日本公司Seven Dreamers提交破产申请;到4月30日,由卡耐基梅隆大学3位博士创立的近9年的机器人公司Anki宣布倒闭。

不仅国外如此,2018年以来国内机器人行业也不太平,老板跑路,核心创始人员离职,资金链短缺,团队规模大幅收缩等陆续上演,享有「中国机器人认证」、证书编号「001」的棠宝机器人也深陷倒闭风波,以至于行业惊呼「机器人寒冬」来了!

另一面,国内机器人独角兽公司优必选已完成3轮5次融资,2018年估值就达到50亿美元,目前已在境内寻求上市中;深扎智慧酒店场景的服务机器人厂商云迹科技,已经进入国内外600多家酒店。

一面是行业先行者已走到上市阶段,一面是无法经受市场考验的玩家纷纷退场,无论面向C端或B端,机器人行业已走向资本与场景落地的深水区。

在这样的行业背景下,乐森机器人刚刚获得A轮融资。在C端赛道,即使是一直光环加身的「网红」波士顿动力机器人,也是几经波折,数次易主,艰难尝试商业落地。

如果把资本市场比作一场爬山,先头部队已经爬到半山坡,体力不支的玩家陆续退场,乐森则是背着一张门票刚行走在山脚下。

它到底有何魅力,以至于让资本相信,它可以在当下的环境中,杀出重围,冲出行业赛道?

2  机器人「狂人」陈小森

乐森机器人有两位创始人,一位是陈小森,负责公司的核心技术研发;另一位联合创始人苏国行,是一位互联网连续创业者,担任公司CEO,负责商业落地。

陈小森与机器人可谓有着深厚的缘分。成长于机械世家的他,在童年阶段便表现出对机械设备的痴迷,用他的话说「出生就选择了行业」。

到了大学,他选择了机械电子工程专业,并成为横跨机械、电子、计算机三科的学霸。2003年他便研发出一款国内早期的双足机器人,成为一名卓越的机器人极客。

2003年,陈小森创办第一家机器人公司,但由于当时市场条件不成熟,导致公司长期处于只研发而不生产的状态。2008年,陈小森再次创业,成立森汉科技(北京),面向市场生产涵盖40cm到2m内的不同应用的人形机器人。

早期的森汉科技以To B为主,B端C端产品并行推进。而在2015年机器人的热潮下,借助资本的东风,森汉开始向C端转型,并于同年获得达晨创投天使轮融资,重点打造消费级机器人。

2018年森汉科技将技将To C业务分拆,成立乐森机器人(Robosen),总部位于深圳,而森汉科技则继续聚焦研发以及To B业务。

乐森首款变形机器人星际特工T9

这一年对于乐森尤为关键,在「机器人寒冬」下,森汉科技又获得科大讯飞、分享投资的Pre-A轮出资。更为重要的是,2018年乐森成功研发出消费级变形机器人——星际特工T9。

陈小森介绍,这款变形机器人2009年立项,2010年投入研发,直到2018年才做出来,整个产品打磨了9年多,「T9」中的「9」正是代表研发时间。然后2019年投产,预计7月面向市场销售。

3  伺服舵机成本降一半

人形机器人之所以能够变形,实现精准控制,一个关键在于伺服舵机,它驱动机器人的各个部位进不同角度的变化,并且舵机成本往往占到机器人总成本的近一半左右。

目前市面上很少有消费级机器人配备22个伺服舵机,抛开舵机的研发难度不说,单单是成本就十分贵,从国外进口一个舵机往往要一两百元,而22个舵机的成本就高达三四千元,这造成机器人厂商的成本居高不下。

乐森CMO兰曦说:「乐森是国内少数几家拥有舵机技术的公司,我们把成本降到行业的一半,所以我们利用舵机制造出的机器人,可以把成本和零售价降到消费级层面。」 

现代化的机器人舵机中一般需要三颗芯片,而中国目前真正用于舵机的芯片寥寥无几,大多采用德州仪器、英特尔等的进口芯片,单颗成本往往要一两美金,这也导致消费级机器人出于控制成本的考虑,往往采用较少的舵机,其可玩性、复杂度也就相应降低。

星际特工T9「车形」状态

机器人厂商中能够自研舵机技术的本就不多,自研控制芯片MCU的就更少了。陈小森透露,公司从2012年就开始做机器人控制芯片,耗时7年才研发出来,相比进口芯片,成本可以下降几倍。

他坦言研发芯片、做机器人最麻烦的是,这是一个产业结合的项目,是一体化工程。就比如盖房子一样,盖多高的楼就要打多深的地基,地基少打了楼房就塌了,多打了又浪费成本。而舵机之于机器人就如同楼房之于地基,他吐槽做芯片太折腾了,耗费的资金暂且不说,每隔半年就要折腾一次内核,根据实际落地需要去改动芯片。

他说为了使成本可控,芯片必须根据需求进行改动,使之专门适用于机器人。而进口芯片往往并非专用芯片,一方面导致芯片资源的浪费,另一方面也带来高昂的成本。

另外,22个伺服舵机组合在一起,如何实现有条不紊的协调控制与稳定的行走呢?

陈小森解释道,在机器人内部,每一个舵机都搭载一颗CPU,星际特工T9这一款机器人身上搭载了24颗CPU,每个CPU都负责精准控制,进行大量的运算,才能保证机器人稳定的走起来。

关于稳定行走,这背后还涉及一项基础科学研究——机器人步伐函数,这项研究将直接影响人形机器人行走时的平衡性和速度,全球研究步伐函数的公司都很少,大家熟知的有波士顿动力、Robotics、优必选等。乐森在步伐函数的研究上也有较深的积淀。

 据兰曦介绍,在机器人的核心技术上,如数字电传动、机器人抵近操作、力反馈、伺服舵机、人工关节驱动、肢体语言识别、双足步态、变胞等,乐森都有布局,并实现了绝大部分技术和设备的国产化。

而当下的国际背景,美国已企图在芯片这一领域对中国采取打压,华为是最好的例证。成本之外,自研核心技术更成为长远生存的关键。

4  欲靠IP打造百万爆款

技术实现是第一步,商业落地则是第二步,也是当下尤为重要的一步。毕竟在国内的消费机器人领域,优必选、工匠社等在商业化上都取得了一定成绩。

目前星际特工T9是乐森的首款机器人产品,预计今年7月份正式上线开售。对于乐森而言,其ToC的商业化才刚刚开始。

乐森CMO兰曦告诉机器之心,星际特工T9有两个版本,一个是高端收藏版,它的零售低价为2699元,主要针对科技爱好者;另一个是教育版,零售低价为1999元,主要针对儿童青少年人群。

尤其是儿童教育市场,是当下乐森重点布局的一块。在国家《新一代人工智能发展规划》的指引下,AI进入中小学课堂已经成为当下流行的趋势。结合这一教育趋势,乐森机器人本身支持Scratch编程,在购买时还会赠送价值999元的初级编程课程,这进一步提升产品的服务价值。

兰曦谈道,乐森机器人本身变形、酷炫的形象很容易获得儿童的喜爱,除了初级编程课程外,乐森还提供中级、高级课程,可付费获取,另外后期还会和第三方教育机构合作,引入更多的教育资源。乐森今年还会推出一个千校计划,在中小学附近展示乐森的机器人,通过让学生与机器人的近距离接触,从而促进购买。

乐森机器人动作编辑界面

围绕教育市场,乐森还与线下教育渠道、儿童渠道合作,来推动乐森机器人的线下销售。另外乐森机器人也将成为步步高旗下小天才的生态伙伴。

针对科技爱好者,乐森的打法是变形机器人+IP+线上线下渠道,以此引爆市场。在渠道方面,乐森在线上选择京东、天猫作为主要渠道;线下乐森选择伟仕佳杰作为渠道分销商,目前乐森还在与机场进行洽谈以进入机场门店。兰曦透露,第一阶段公司的目标是进入1000家机场门店,通过无人零售柜的形式来动态的展示变形机器人的效果,从而吸引用户购买。

另外一块就是IP,这也是近两年C端机器人厂商共同发力的一个方向,如2017年优必选和迪士尼合作推出了白兵机器人。乐森也希望结合自身的核心优势——变形,与IP结合,打造动态变形的IP机器人,从而打造爆款产品。兰曦透露,结合前期积淀的技术,乐森可以在3~6个月推出一款变形产品。

据悉,乐森将跟一些国际著名玩具公司合作,比如孩之宝(Hasbro)、日本万代、美国美泰等,推出IP变形机器人,比如让擎天柱变形,让高达动起来。

乐森CEO苏国行表示,通过变形机器人+IP的形式,通过用户可接受的价格,乐森希望做出销量百万级的爆款产品,让全球用户都成为我们的深度玩家。

以变形机器人为支点,通过IP打造爆款产品是乐森当下的核心。未来,乐森也会将产品线扩充到家庭机器人、格斗机器人、舞蹈机器人等场景,通过不同的价格区间和场景来抢占更多市场。

5  商业落地成核心考验


回归到行业来看,2015年~2017年前后,在资本的追逐下,这三年机器人行业迎来短暂的春天。但从产业链来看,此时从芯片到算法到机械结构等等,各方面都不成熟,以至于难于商业化落地。

而自2018年起,随着资本的狂热逐渐退去,机器人企业开始面临资本、商业落地的双重挑战,协作机器人先驱Rethink Robotics便在这一年倒下,随后数家公司纷纷离场,以至于不少人高呼「机器人寒冬」。

在苏国行看来,机器人厂商倒闭还在持续,今年下半年到明年都会发生,他预计到2020年底,机器人行业才会触底,然后迎来正常的稳步发展阶段。

显然对于一款消费级机器人,技术能力和商业落地能力是两个关键。尤其是当下AI进入落地深水区,商业落地能力更是决定了企业的生存发展。

对于乐森机器人而言,自研关节芯片、舵机等关键技术以及长达15年的技术储备,为其构建了较高的技术与成本壁垒,变形机器人是其核心优势。 

然而乐森机器人的首款产品星际特工T9今年7月才正式开售,与其他企业合作推出的IP产品也还需要一段时间,渠道部署也刚刚开始打造,至于品牌还有更长的路,可以说其在商业化方面才刚刚开始。

而放眼行业,先头部队优必选已经完成8.2亿美元的C轮融资,粮草丰厚,面向不同场景推出系列产品,2018年的营收就约20亿元,今年预计营收的底线就是60亿元,在商业化上呈现逐步爆发之态。以格斗机器人知名的工匠社,去年拿到腾讯领投的B轮融资后,也深入行业赛道,往对战竞赛、IP、多人游戏等方向发展。

进入到2019年,行业到了AI加速落地阶段,一方面是市场有待进一步开拓,另一方面行业竞争也在加剧。

完成产品只是第一步,如何将技术优势转化为商业化优势,如何储备更多的「粮草」,进而快速商业化落地,对于乐森尤为关键,其能否冲出行业赛道,就在此一役。

产业机器人
1
相关数据
英特尔机构

英特尔是计算创新领域的全球领先厂商,致力于拓展科技疆界,让最精彩体验成为可能。英特尔创始于1968年,已拥有近半个世纪产品创新和引领市场的经验。英特尔1971年推出了世界上第一个微处理器,后来又促进了计算机和互联网的革命,改变了整个世界的进程。如今,英特尔正转型成为一家数据公司,制定了清晰的数据战略,凭借云和数据中心、物联网、存储、FPGA以及5G构成的增长良性循环,提供独到价值,驱动日益发展的智能互联世界。英特尔专注于技术创新,同时也积极支持中国的自主创新,与产业伙伴携手推动智能互联的发展。基于明确的数据战略和智能互联全栈实力,英特尔瞄准人工智能、无人驾驶、5G、精准医疗、体育等关键领域,与中国深度合作。面向未来,英特尔致力于做中国高价值合作伙伴,在新科技、新经济、新消费三个方面,着力驱动产业协同创新,为实体经济增值,促进消费升级。

https://www.intel.com/content/www/us/en/company-overview/company-overview.html
相关技术
华为机构

华为成立于1987年,是全球领先的ICT(信息与通信)基础设施和智能终端提供商。华为的主要业务分布在无线、网络、软件、服务器、云计算、人工智能与大数据、安全、智能终端等领域,发布了5G端到端解决方案、智简网络、软件平台、面向行业的云解决方案、EI企业智能平台、新一代FusionServer V5服务器、HUAWEI Mate等系列智能手机、麒麟系列AI芯片等产品。目前华为拥有18万员工,36所联合创新中心,14所研究院/所/室,业务遍及170多个国家和地区。

http://www.huawei.com/cn
科大讯飞机构

科大讯飞股份有限公司(SZ.002230)成立于1999年,是一家专业从事智能语音及语言技术、人工智能技术研究,软件及芯片产品开发,语音信息服务及电子政务系统集成的国家级骨干软件企业。科大讯飞的语音合成、语音识别、口语评测、机器翻译等智能语音与人工智能核心技术代表了世界最高水平。

http://www.iflytek.com/
人工智能技术

在学术研究领域,人工智能通常指能够感知周围环境并采取行动以实现最优的可能结果的智能体(intelligent agent)

规划技术

人工智能领域的「规划」通常是指智能体执行的任务/动作的自动规划和调度,其目的是进行资源的优化。常见的规划方法包括经典规划(Classical Planning)、分层任务网络(HTN)和 logistics 规划。

语言识别技术

在自然语言处理中,语言识别或语言猜测是确定给定内容所使用的自然语言的问题。针对该问题的计算方法被视为文本分类的特例,并用各种统计方法解决。

Anki机构

Anki 公司是由卡内基梅隆机器人研究所(Carnegie Mellon Robotics Institute)的三名毕业生在 2010 年创办的,现已获得了超过 2 亿美元的风险投资。更重要的是,它的产品确确实实吸引到了客户。Anki 目前已经售出了 150 万台机器人,并且他们找到了他们认为是最容易打入家庭市场的道路——玩具。这个明星产品是一个狂躁的小推土机机器人,名为 Cozmo,它可以在桌面上行走,玩简单的游戏,它的顶部装有会亮的立方体。根据一项分析,如果按照收入计算的话,Cozmo 是 2017 年美国、英国和法国的亚马逊网站上最畅销的玩具。 2017 年,Anki 公司就声称收入接近 1 亿美元了,当时 Anki 本可以进入「盈利」状态了,但它却将资金投入了一个 10 到 15 年的计划——一个从 Roomba 到 Rosie 的转变。

http://anki.com/
相关技术
京东机构

京东(股票代码:JD),中国自营式电商企业,创始人刘强东担任京东集团董事局主席兼首席执行官。旗下设有京东商城、京东金融、拍拍网、京东智能、O2O及海外事业部等。2013年正式获得虚拟运营商牌照。2014年5月在美国纳斯达克证券交易所正式挂牌上市。 2016年6月与沃尔玛达成深度战略合作,1号店并入京东。

腾讯机构

腾讯科技股份有限公司(港交所:700)是中国规模最大的互联网公司,1998年11月由马化腾、张志东、陈一丹、许晨晔、曾李青5位创始人共同创立,总部位于深圳南山区腾讯大厦。腾讯由即时通讯软件起家,业务拓展至社交、娱乐、金融、资讯、工具和平台等不同领域。目前,腾讯拥有中国国内使用人数最多的社交软件腾讯QQ和微信,以及中国国内最大的网络游戏社区腾讯游戏。在电子书领域 ,旗下有阅文集团,运营有QQ读书和微信读书。

http://www.tencent.com/
我们需要一匹更快的马,而不是四个轮子的汽车!。。。像不像这东西?