机器之心编辑部编译

在亚马逊,你甚至不需要兄弟

亚马逊使用机器检测员工绩效、自动发出解雇指令的机制被曝光后没多久,这家公司大规模使用机器人替代工人的计划也浮出水面了。新型机器人要解决的问题是电商领域人员最密集的环节之一:为客户的所有包裹进行分类打包。

据路透社报道,近几年来,亚马逊一直在自家的货运仓库中尝试新技术,其中包括利用机器人扫描传送带上的货物,并在几秒钟后将货物包裹在为每件商品定制的快递盒中。

亚马逊正在研究将这两种机器投入到更多物流仓库中,以此来替代工人的工作:每台机器至少可以淘汰掉24名工人。通常这样的仓库会雇佣2000名员工。

平均计算下来,美国全国55个物流中心将会共减少1300余个岗位。在每台机器以100万美元成本计算,外加运行维护费用的情况下,亚马逊预计这项计划在两年内即可收回成本。

这是亚马逊,乃至全球电商公司中类似计划的首次曝光。该计划展示了亚马逊推动减少劳动力和提高利润的新方向。此前,扫描、分拣货物并进行装箱操作一直是机器人无法完成的工作。当然,这些计划尚未确定实施,因为在大规模部署之前新技术仍需要谨慎地验证。

机器人展示

近年来,亚马逊快速在美国建立了很多新的仓库,以提供更快的送货服务,并已成为全球主要电商。现在,它打算自动化其中一个环节:订单装箱。

美国境内的亚马逊仓库增长

下图是截至2019年5月的累积估计总数。包括亚马逊和第三方运营的所有已知的当前和未来准备建立的物流中心。

亚马逊以自动化其各方面业务而闻名,不论是对商品定价还是仓库中的货品运输。但是当它考虑用机器代替人工打包时,引来一片骂声。之前雇佣如此多的工人打包货物不仅为亚马逊赢得了不少补贴,还获得了广大民众的好评。

亚马逊发言人在一份声明中表示,“我们这么做的目的是为了增加安全性,并且加快货品交付以及提高网络效率。我们希望节省下来的效率可以用来为客户提供新的服务,而新的就业机会也会随之创造。”
亚马逊全球运营资深副总裁Dave Clark表示:或许我们应该换一种说法,亚马逊正在测试新技术,让包装更小,减少纸板浪费……而对于减少工作岗位的担心,我们面临的问题其实是如何为正在创造的新岗位找到足够的人手。
照片:2019年4月30日,一名工人在美国马里兰州巴尔的摩的亚马逊物流中心组装一个箱子进行交付。

亚马逊上个月淡化了其访问巴尔的摩物流中心的自动化努力,声称完全自动化的机器人还很遥远。随着亚马逊建立新仓库并提高薪酬以吸引员工,其旗下员工目前占了美国劳动力市场的很大一部分。

其中一位消息人士透露,精简员工队伍目标的关键是减少打包人员。他表示,亚马逊不会裁员,而是避免像以前一样雇佣那么多人力来打包货物。那些工作有很高的周转率,因为在10小时内每分钟装箱多个订单是一项繁重的工作。同时,留在公司里的员工可以接受训练,做一些偏技术的活儿。

新的机器CartonWrap来自意大利的CMC Srl公司,它的打包速度比人类快多了。它们每小时可以打包600-700箱订单,效率是人工的4~5倍,该消息人士表示。这些机器需要一个人来加载客户订单,另一个人存储纸板和胶水,以及一名技术人员来修理偶尔的堵塞情况。

对此,CMC拒绝置评。

虽然亚马逊已经宣布它打算通过Prime loyalty项目加快发货速度,但这一轮自动化的重点不在速度。“而是关于效率和节约成本。”另一个消息人士称。

此外,亚马逊最近宣布的另一款机器人“SmartPac”,是用来邮寄物品的。利用这些机器人,亚马逊将能够使其大部分人工包装自动化。该消息人士表示,公司的五排打包工人减少至两排,再辅之以2个CMC机器和一个SmartPac。

该公司将这种努力定义为“重新安排”员工。

我们不知道在自动化的背景下,首先消失的是哪一批人,以及这些人是否能获得一些激励措施。

但亚马逊和政府之间的雇佣协议通常很慷慨。例如,去年亚马逊宣布在亚拉巴马州提供1500个职位,而该州承诺10年内为亚马逊提供4870万美元。

分拣挑战

亚马逊并不是唯一一家测试CMC包装技术的公司。据知情人士透露,京东、Shutterfly和沃尔玛都使用了这些机器人。

据此人称,沃尔玛三年半前开始使用并已在美国几处营业地点部署这些机器人。该公司拒绝置评。

对包装技术的兴趣揭示了电商巨头当今在物流行业面临的主要问题之一:发明一种能够抓取且不损坏各种货物的机器人。

亚马逊在每个物流中心都雇佣大量员工来做相同任务中的不同工作。一些员工堆装库存货物,另一些选取客户订单,其他一些则将拿着这些订单,将它们放入大小合适的箱子里进行打包。

许多创投公司和大学研究人员热衷于实现以上工作流程的自动化。虽然人工智能领域的进展提升了机器活动的准确率,但依然无法保证果酱罐在机器人手的操作下不会滑落和损坏,也无法保证机器人是否能够完成从捡橡皮檫到抓取真空吸尘器等任务的无缝转换。

据一位熟悉亚马逊实验的人士称,亚马逊已经测试了不同供应商的技术,希望有一天可以用于分拣货物,其中一家是位于波士顿的创业公司Soft Robotics,这家公司从章鱼触手获得灵感,以使夹持器用途更加广泛。该公司对其与亚马逊的合作拒绝置评,并称其负责为多家大型零售商处理各类不断变化的产品。

亚马逊认为机器抓取技术的黄金时间还未到来,但在客户订单装箱时能够实现自动化。人类员工依然需要将货物放在传送带上,但随后机器人会为这些货物准备包装箱,并负责封口和贴标签。此举能够节省人工和包装材料,因而节省了资金。

这些机器人并非没有缺陷,它们每年只能制造出这么多。两位消息人士称,它们需要有技术人员在场,以便能够及时处理出现的故障,而亚马逊不喜欢这样做。但封箱用的超热胶水会堆积起来,导致机器人停止运作。

其它类型的自动化方向,如Ocado提出的机器人杂货组装系统也获得了业界的大量关注。不过装箱机器人已被证明对亚马逊的业务有利。据亚马逊内部人员表示,这些机器人已经在西雅图、法兰克福、米兰、阿姆斯特丹、曼彻斯特等地较为繁忙的仓库中上线使用了。

路透社的消息源透露,这些机器人在每个设施中有机会替代超过24个人类员工的岗位。而据物流咨询公司MWPVL International表示,亚马逊已在超过24个美国物流中心的小件和非特殊货物库存中使用了新技术,目前看来此类机器人开展工作的条件已经成熟。

这或许只是未来自动化的先兆。“我们的最终目标是‘无人作业’仓库,”一名亚马逊员工表示。

原文链接:https://www.reuters.com/article/us-amazon-com-automation-exclusive-idUSKCN1SJ0X1

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