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活在三星阴影下的韩国芯片巨头

韩国第七大富豪崔泰源(Chey Tae-Won)在SK电讯(SK Telecom)总部。

2012年,崔泰源(Chey Tae-Won)斥资30亿美元收购陷入困境的海力士半导体(Hynix Semiconductor)的控股权,令许多人感到不解。在接受韩国政府纾困10年后,这家全球第二大芯片制造商在全球PC和存储器芯片需求下滑之际出现亏损,股价也在下跌。韩国SK集团是一家庞大的企业集团,拥有一家无线运营商、一家油气公司、一家酒店运营商,但在芯片制造领域没有业务。

香港晨星研究中心(Morningstar Research)主任Dan Baker表示:“几乎所有金融服务业人士都认为,这是一笔糟糕的收购。”从2011年11月交易宣布之日至次年2月交易完成之日,SK控股的股价下跌了15%。

但是,对于崔泰源来说,理由很清楚。在达沃斯世界经济论坛年会期间,他在一次接受采访时回忆道:“SK需要其他东西来发展。需要有人站出来。这对我来说很有意义。”SK的无线子公司SK电讯(SK Telecom)从多家债权银行手中购得海力士 21%的股份,SK集团和SK控股的董事长崔泰源获得了一个新头衔:海力士的联合首席执行官,该公司后来更名为SK海力士 。

事实证明,崔泰源进军动荡的芯片行业是他最精明的投资之一,其时机恰到好处,正好赶上了全球智能手机市场刚刚兴起的热潮。SK海力士去年的营收为360亿美元,利润据估计为140亿美元,比2017年增长40%,利润率高达39%。自SK控股以来,该股已累计上涨约150%。今年9月,SK海力士在福布斯数字经济100强中排名第20位,福布斯数字经济100强于2018年首次发布,榜单的范围遍及全球,上榜企业来自17个国家和地区。崔泰源在韩国富豪榜上排名第七,净资产为47亿美元。Baker表示:“考虑到存储器市场的增长,这是一项非常棒的投资。”

近年来,SK集团从半导体子公司SK海力士获得了大部分利润。

对于现年58岁的崔泰源而言,与海力士的交易也是一个转折点,这让他更大胆地下了一笔大赌注,就像1998年父亲去世前押下了SK一样。去年6月,当SK海力士以180亿美元收购日本芯片制造商东芝存储器(Toshiba Memory)49.9%的股份时,崔泰源展示了这种信心。海力士还为崔泰源的扩张创造了必要条件。SK海力士的数据显示,该公司目前的净利润占SK集团总利润的70%,超过了电信、石油和化工业务的利润。鉴于芯片业务的周期性,海力士的成功也带来了同样大的风险。因此,在两年多一点的时间里,SK集团已斥资26亿美元,涉足从叫车应用、生物制药到食品和饮料等一系列新业务。崔泰源说:“我们需要探索其他领域,不能100%依赖半导体。”

SK成立于1953年,当时朝鲜战争刚刚结束,崔泰源的叔叔崔钟建(Chey Jong-kun)开始生产化纤。Sunkyong Textiles(SK是Sunkyong的缩写)利用政府贷款和税收优惠政策进行扩张,最早是把人造丝出口到香港。1973年,47岁的崔钟建死于肺癌,当时他的三个儿子还太小,无法领导这家快速发展的公司。按照韩国的传统,他的弟弟,也就是崔泰源的父亲崔钟贤(Chey Jong-Hyon)接任了他的职位。

1953年,一切都是从这里开始的:位于首尔南部的水原市的Sunkyong Textile。

崔钟贤通过收购两家如今已跻身SK最大利益之列的公司,引领SK向新行业扩张:1980年,他从前美国石油巨头Gulf(现SK创新)手中收购了50%的股份,使SK跻身韩国前五大企业集团(或称财阀)之列,如今仅次于三星和现代。1994年,他牵头以5.3亿美元收购了国有的韩国移动通信服务公司,更名为SK电讯(SK Telecom)。

1998年,在亚洲金融危机最严重的时候,肺癌夺去了崔钟贤的生命,他37岁的儿子崔泰源被推上了集团主席的位置。崔泰源回忆说:“那是一场战争,我脑子里只有一件事——我必须活下去。”崔泰源曾被培养成为这家韩国跨国公司的领导人:上世纪80年代末,他在芝加哥大学学习时,遇到了自己的妻子、韩国前总统卢泰愚的女儿卢素英(Roh So-Young)。他于1989年加入SK公司,担任位于加利福尼亚州圣何塞的一家子公司的经理,两年后调到该集团位于纽约的美国总部,并于1994年回到首尔担任集团董事总经理。到1997年,他已经从业务发展主管晋升为SK公司(SK Corp.)的首席执行官,当时SK公司是该集团最大的子公司。

1969年,韩国水原,SK创始人崔钟建(左)和弟弟崔钟贤(右)一起前往Sunkyong化纤的第一条生产线的投产现场。

崔泰源在规模较小的交易中崭露头角。他策划SK电讯以2.3万亿韩元(合20亿美元)的现金和股票收购规模较小的竞争对手新世界电讯(Shinsegi Telecom)。收购新世界电讯后,SK电讯的市场份额一夜之间从43%升至57%。但在2003年,崔泰源因会计欺诈被判入狱3年,他进军海外的计划被搁置。七个月后,他被释放,并于2008年得到总统的赦免。直到2007年,崔泰源才恢复SK的扩张,当时他将SK公司(SK Corp.)转变为SK主要子公司的上市控股公司SK 控股;它现在实际上是一家控股公司,崔泰源及其家族持有该公司近30%的股份。随后,崔泰源带领SK进入中国,投资南海的石油勘探以及上海和武汉的能源和化学品。

如今,SK集团的101家公司拥有9.3万名员工,总收入估计为1400亿美元。在这些公司中,有16家是自主经营的,但这些公司的首席执行官们每月都会召开一次会议,作为“Supex理事会”的一部分,在“独立但团结”的口号下协调战略。

当崔泰源最初开始关注海力士时,它是一家陷入困境的公司,在动态随机存取存储器(DRAM)芯片市场占据主导地位。在2002年接受纾困后成为其最大股东的9家韩国银行多年来一直在寻找买家。美国芯片公司美光科技2002年出价30亿美元收购,但被海力士董事会拒绝。另一家韩国财阀Hyosung在2009年放弃了28亿美元的出价。然而,崔泰源获得了其他竞标者没有的东西:SK电讯的数据流量显示,随着速度更快的4G网络取代旧的3G网络,需求正在上升。崔泰源意识到,对DRAM的需求将会迅速增长,这些DRAM将为使用4G网络的大流量数据设备提供动力。

1998年,崔泰源正式就任SK集团主席。

他是对的。根据研究公司Statista的数据,在过去五年里,半导体产业增长了近52%,达到4630亿美元。标准普尔全球评级驻香港的副总监ShawnPark表示:“随着4G的采用,智能手机需要更多的内存,对内存的需求总体上也在增长,这是SK电讯从整体增长潜力中看到的一部分。”

SK收购海力士后一年,SK海力士的利润从前一年的亏损1.48亿美元反弹至盈利27亿美元。而崔泰源并没有在场庆祝:2013年初,他因被指控挪用公司资金而被捕,2014年2月被定罪,并被判处四年监禁。2015年8月,时任总统朴槿惠赦免了崔泰源和其他16名商人。与此同时,随着2014年净利润上涨40%,SK海力士的股价在他服刑期间上涨51%。SK控股的股价上涨了近两倍,利润飙升了90%。

崔泰源于2016年3月回归,担任SK控股和SK海力士的董事长,并领导了这家芯片制造商新一轮的垂直整合,收购了SK海力士原材料的晶圆和气体供应商。第二年,SK海力士的利润增长了两倍多,2018年又增长了46%,达到创纪录的15.5万亿韩元。这种增长必然会吸引竞争对手。现在,中国的芯片公司构成了越来越大的威胁。国有的长江存储技术公司正在生产NAND芯片,与DRAM不同的是,这些芯片可以存储内存,这些芯片可以不需要像USB驱动器那样使用恒定电源来存储内存。信息提供商IHS Markit的高级分析师Cliff Leimbach表示:“中国希望内部生产能够有稳定的供应。”

SK海力士在NAND芯片领域处于领先地位,但缺乏规模。它是世界上第二大DRAM生产商,但NAND产量只排名第五。智能手机既需要NAND来运行越来越多的app,也需要NAND来存储呈爆炸式增长的用户照片、音乐,以及其他数字内容。去年6月与东芝的交易提供了一个权宜之计。东芝存储是NAND的第二大生产商。其母公司东芝正在寻找现金来偿还其美国核能业务的债务。贝恩资本(Bain Capital)知道从哪里获得这笔资金,于是成立了一个包括苹果、戴尔、金斯顿科技和SK海力士在内的集团,收购东芝存储的股份。

这笔交易看似直截了当,但花了9个月的时间才获得包括中国在内的至少8个国家监管机构的批准。中国直到今年5月才放弃反对,显然是向美国伸出了橄榄枝。崔泰源说,东芝自身的等级制度也被证明是一个很大的障碍。海力士30亿美元的出资使其获得了这家日本芯片制造商15%的股份。崔泰源表示:“这笔交易本身就非常复杂,涉及到韩国、美国和日本;目的是合作。”

经过一系列拖延,SK海力士获得了日本东芝存储业务关键股权的批准。

崔泰源并没有就此止步。今年10月,SK海力士在家乡开设了一家新的NAND生产工厂,作为未来五年180亿美元投资的一部分。另外,今年2月,该公司宣布了一项为期10年的计划,从2022年开始投资1070亿美元,建设4家大型半导体工厂和一个供应商网络。尽管分析人士指出,任何10年计划都可能发生变化,但这一宣布表明,崔泰源正在考虑与SK海力士的长期合作。

在过去的六年里,崔泰源一直在向新兴行业拓展业务,斥资32亿美元收购了欧洲、东南亚和美国的12家公司。2017年,SK斥资4.59亿美元,收购了总部位于美国的陶氏化学(Dow Chemical)的两条化学产品线。去年3月,该公司斥资7500万美元收购了总部位于新加坡的拼车公司Grab的部分股权。今年9月,该公司斥资4.7亿美元收购了Masan Group 9.5%的股份。Masan Group是一家越南企业集团,其投资组合包括食品和饮料、牲畜、矿业和金融服务。(Masan的董事长Nguyen Dang Quang今年加入了福布斯亿万富豪榜,净资产约为13亿美元。)

SK集团已将业务多元化,进入新的业务领域,以对冲对芯片的依赖。

崔泰源在服刑期间写了一本关于社会企业的书,他坚持认为SK的投资不会仅仅基于规模和利润,它们还应该创造社会价值。崔泰源说:“我父亲有一套哲学,他问,‘我们为什么在这里?’这是关于人民的。”在达沃斯,他首次与波士顿咨询集团(Boston Consulting Group)共同主办了一个关于社会影响投资的小组讨论会。他说:“如果我们花这么多钱,就必须影响社会。”

在被问及SK如何发挥作用时,他引用了一项试点计划,该计划由SK 创新于9月份与竞争对手GS Caltex(韩国GS控股公司和美国石油巨头雪佛龙公司合资)、韩国CJ物流,以及物流初创公司Zooma一同发起,该项目允许在线零售商使用SK 3600个加油站中的大约200个作为商品分发点。SK表示,这个“想象你的加油站”项目(Imagine Your Gas Station)通过将其基础设施借给Zooma等初创公司来支持小型企业。尽管前景看好,但也有人指出,这一努力仍处于萌芽阶段。Moody驻香港分析师Wan Hee Yoo表示:“这仍只是该公司业务的一小部分,不是一个很大的收入驱动因素。我们必须继续关注。”

在一次全公司范围的“快乐谈话”中,崔泰源与SK员工合影留念。他承诺在2019年举办100次这样的非正式会议。

另一些人担心,SK的海外投资热潮是其在韩国核心业务不受欢迎的转移。韩国投资证券公司驻首尔分析师Yang Jong-in表示:“投资者不喜欢不确定性。海外投资成功率太低。他们更喜欢国内服务,而不是外国人的服务。”

然而,许多分析师表示,崔泰源降低SK对收入的依赖是有道理的。正如海力士在2001年了解到的那样,SK的业务经历了盛衰周期。尽管SK海力士自2013年以来实现了令人震惊的盈利增长,但由于存储芯片即将供过于求,该公司目前正面临业绩下滑。Leimbach说:“需求疲软和全球贸易的不确定性是我们听到的两个常见原因。智能手机市场已经饱和。消费者不再像以前那样快速更换手机。”

在日本科技巨头软银(Softbank)的启发下,SK计划今年将SK电讯转型为一家中间控股公司,以引导该集团的科技投资。SK电讯已经开始表现得更像一家私募股权公司。去年,SK电讯首席执行长Park Jung-ho监督了凯雷投资集团(Carlyle Group)以6.5亿美元收购韩国安全系统公司ADT Caps 55%股权的交易,并为韩国电子商务公司11 Street获得了4.5亿美元的融资。Baker说:“会有一些失败,但他们希望在所有这些投资中建立一些规模可观的企业。”

在集团层面,SK通过去年在新加坡设立的一只5亿美元的新基金对Masan进行投资,该基金名为SK东南亚投资基金(SK Southeast Asia investment fund),今年将再获得5亿美元用于在该地区投资。SK Supex理事会主席Cho Dae-sik在接受电子邮件采访时表示:“SK集团一直热衷于东南亚市场,那里有很大的增长潜力。”

崔泰源本月可能辞去SK控股董事长的职务,专注于担任首席执行官一职,他表示:“Masan也是SK社会影响力工作的一部分。我们并没有像他们的管理层那样关注他们的投资组合。”他还与越南政府会面,提出新的增长引擎,特别是在环境等创造社会价值的领域。他说:“归根结底,对我们所有人来说,这都是对幸福的追求。有人会说,‘就是赚更多的钱罢了’,对吧?事实上,这并不是真的。想想为什么财阀被看不起。我想开始改变这种状况。”

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