助理来也创始人:离开百度二次创业,两位海归机器博士的心路历程

从世界名校休学创业,汪、胡二人成为AI创业合伙人

2011 年 5 月底,正在费城宾夕法尼亚大学电子与系统工程系读博的胡一川接到了好友汪冠春的电话。通话内容很简短,但胡一川却需要做出重大抉择:是继续完成博士学位,还是选择休学,回国创业?

胡一川回忆说:“冠春问我,愿不愿意回国参加徐小平组织的一个华人留学生创业论坛。徐小平表示如果我们回国创业,他愿意投资 100 万。”

当时的汪冠春,在普林斯顿大学读机器学习博士学位,即将毕业。

留学读博期间的汪冠春(左)和胡一川

在谈到理想中的合伙人时,汪冠春说:“他既要有创业经验,还要有创业热情,就像谷歌创始人Larry Page 和 Sergey Brin这对黄金组合一样。两人都是斯坦福大学的 PhD,都有技术背景,在学校就已经相识,一起辍学创业。一川是我心中的理想合伙人,但对当时的他来说,创业就意味着休学甚至退学,这个决定并不好做。”

意料之中、情理之外的是接到冠春的电话后,胡一川当即购买了飞往北京的机票,参加了创业论坛。之后为了创业,胡一川选择了休学。

对于这一抉择,胡一川说:“我在清华读本科和研究生时,就和同学一起折腾过很多创业项目。到了美国之后,也没有完全放弃创业的想法。在创业公司时,体验了美国的创业公司环境,我心里埋藏的创业种子又被激发了。当时我和冠春都坚定地认为,一些新兴技术——从互联网到移动互联网再到今天的人工智能,会在未来 5 年、10 年、20 年深刻影响社会。我想,选择创业,确实有这么一点理想化的情怀在里面。”

第一次创业,从前路走不下去到被百度收购


回国后,徐小平成为汪冠春、胡一川第一次创业项目——“阿甘网”的天使投资人,投资了100万,这是一家做在线影片租赁的网站。

创办阿甘网的想法在汪冠春心中已埋藏已久,在普林斯顿大学的商业策划大赛种,汪冠春就凭借自己想要打造“中国的Netfix”策划案拿到了学校商业策划大赛冠军。

“我当时去纽约找过 VC,后来又通过朋友认识了爱奇艺的龚宇和豆瓣的创始人阿北,也从国内早期视频方向创业者那里获得了不少鼓励。”汪冠春说。

在“阿甘网”,胡一川任 CTO,主要承担技术和产品研发方面的工作;汪冠春则担任 CEO 的角色,在产品战略、团队管理和市场营销等方面承担了更多的责任。从那时起,直到今天在“助理来也“,两人一直都是这样分工。

但从美国回到中国不久后,他们很快意识到做 “中国的Netfix” 并不简单,在线租赁业务在中国不是未来的发展趋势,他们不约而同想到了转型,在阿甘网从 DVD 租赁业务向在线个性化推荐影视平台转型的过程中。两人出现了分歧:在已获得一批付费用户的情况下,要不要立刻放弃全部租赁业务,还是暂时保留一些?

“ 我们最终的共同认知是:1. 我们的资源有限,需要集中火力;2. DVD租赁这件事情,我们回国之前的判断是可做,但做了半年之后发现,它确实不是未来。如果着眼未来,肯定要做在线流媒体,充分发挥我们在推荐技术上的优势。” 胡一川说。

现在回过头来看,两人都觉得当时的租赁业务“不靠谱”。“阿甘网” 受限于当时国内的物流体系不健全,分发和回收成本居高不下,难以形成有效、可持续的发展模式。于是团队最终关闭了线下服务,专注于做线上电影搜索与个性化推荐,名字也由“阿甘网”改成了”今晚看啥“。

2012 年底,“今晚看啥”被百度收购。这一结果无疑印证了转型的正确性。汪冠春和胡一川,也都因为这次收购而成为了百度的一员,负责垂直搜索的个性化推荐、智能交互等产品的研发工作。

虽然 “阿甘网” 消失了,但两人身上的阿甘精神在持续,在《阿甘正传》中阿甘结束 cross-country run 的地方,胡一川拍照时还引来了群众演员实现了神同步。

第二次创业,“助理来也”的诞生和壮大

在百度的三年间,汪冠春和胡一川帮助百度移动视频业务从零到过亿用户,他俩在各自的岗位上负起重任,发光发热。

2015 年,汪冠春和胡一川通过行业趋势看到了新的创业方向,两人决定离开百度,再次创业,做一家最靠谱的智能助理公司。2015 年 7 月 1 日,“助理来也”正式上线了。

 助理来也周年庆

胡一川说:“技术方面,我们最独特之处就是找到了将 AI 与 HI(Human Intelligence)完美结合的途径。让 AI 赋能真人小来,一方面提升真人效率,一方面提升用户体验,同时还能够收集高质量的用户数据,有了数据,我们的 AI 又更强大,能够更好地辅助真人助理。这个循环,我认为我们已经打通了。”

汪冠春补充说:“ 真人助理的参与能让正循环加速,比如助理在服务过程中做的每个动作,无论是点击、标注还是报错,都可以优化模型的实时反馈,让 AI 进化得更快。”

在汪冠春和胡一川的带领下,在2015年 9 月,助理来也获得 2546 万元人民币的天使轮融资,由光速中国领投,红杉资本、真格基金和澎湃资本跟投。2016 年 12 月,完成了数千万人民币的 A 轮融资,由微软领投,光速和红杉跟投。目前B轮融资已经接近完成。

今天来也的使命是让每个人拥有助理。

(参加微软加速器Demo Day)

生活中的最佳好友,工作中的最佳拍档

汪冠春、胡一川这对创业黄金搭档渐渐在行业里被熟知,他们学术背景相当,是心心相惜的多年好友,他们的相似度如此高,也让人怀疑二人的“互补性”不够。两人第一个项目的天使投资人徐小平就曾经表示过:合伙人之间应该比较 “互补”。

对此,汪冠春表示:“合作之后的分工,其实是在工作中逐渐自然形成的。至少我们在寻找合伙人的那个时间点上,真的没有考虑 “互补” 的事情。我们当时看到的成功企业,比如谷歌的联合创始人,他们的价值观和学术背景都非常一致,对于未来的 Vision 也很一致。这是合作的牢固根基。我们当时的想法是,我们是年轻的合伙人,公司启动起来之后,会有更多有经验有热情的人加入,就好像谷歌后来吸引了埃里克·施密特,在管理和商业方面自然有了更好的补充。 ”

胡一川则认为更重要的是学习能力,他说:“我们当时都很年轻,没有什么经验,可能最大的亮点就是我们都有很强的意愿去学习。我很认可冠春的学习能力,他博士读的是机器学习,但他还可以去高盛、麦肯锡实习,说明他对商业的理解和学习能力很强;我虽然也是以理论为主的PhD,但对于各种新技术新产品也都很感兴趣,能快速去理解和掌握。我想这对于我们第一次创业很有帮助。刚回北京时,团队只有我们两个人,也是一边摸索尝试,一边确定分工,尽可能最大化彼此的长处。”

坐在旁边的汪冠春非常赞同这一观点,他补充说:“甚至我们自己不擅长的方向,也是通过快速学习的方式去提高自己的能力,或者招人去补缺。我想学习能力应该就是我们的核心竞争力之一。”

(2017年,两人一起100公里徒步)

这两个从合作伊始就彼此欣赏和信任的合伙人,在经过多年的配合之后,已经默契无间,成为了中国 AI 创业领域名副其实的黄金搭档,带头践行着来也“有爱”、“卓越”的企业文化。

创业维艰,纵使前路依然困难重重,但在两人的带领下,来也的每一位都相信 “长风破浪会有时,直挂云帆济沧海。”

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「来也」是国内领先的人工智能交互平台,由常春藤盟校(Ivy League)归国博士和MBA团队发起,核心技术涵盖自然语言处理(NLP)、多轮对话控制和个性化推荐系统等。公司已获得数十项专利和国家高新技术企业认证。 来也的愿景是通过AI赋能,让每个人拥有助理。C 端产品小来是智能化的在线助理,通过业内创新的AI+Hi模式,提供日程、打车、咖啡、差旅和个性化查询等三十余项技能(覆盖400w用户和数十万服务者),让用户用自然语言发起需求并得到高效的满足。B端品牌吾来输出知识型的交互机器人和智能客户沟通系统,帮助各领域企业客户打造行业助理。目前已经在母婴,商旅,金融和汽车等行业的标杆企业实现商业化落地。

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微软是美国一家跨国计算机科技公司,以研发、制造、授权和提供广泛的计算机软件服务为主。总部位于美国华盛顿州的雷德蒙德,最为著名和畅销的产品为Microsoft Windows操作系统和Microsoft Office办公室软件,以及Xbox的游戏业务。微软是美国《财富》杂志2015年评选的世界500强企业排行榜中的第95名。

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机器学习技术

机器学习是人工智能的一个分支,是一门多领域交叉学科,涉及概率论、统计学、逼近论、凸分析、计算复杂性理论等多门学科。机器学习理论主要是设计和分析一些让计算机可以自动“学习”的算法。因为学习算法中涉及了大量的统计学理论,机器学习与推断统计学联系尤为密切,也被称为统计学习理论。算法设计方面,机器学习理论关注可以实现的,行之有效的学习算法。

人工智能技术

在学术研究领域,人工智能通常指能够感知周围环境并采取行动以实现最优的可能结果的智能体(intelligent agent)

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