不止马斯克,大佬们都有航天梦,细数未来Space X将会遇到的劲敌们

编译 | 王宇欣、Rik R

来源 | BusinessInsider

作者 | Dave Mosher


将红色跑车送入太空后,SpaceX 凭借高性能、低成本、可重复使用的火箭打乱了全球火箭发射的市场,动摇了火箭发射行业的根基。


可能你不知道,这家由 Elon Musk 于 2002 年创立的公司,起步并不容易。在经历了三次失败发射后,SpaceX 在 2008 年险些破产。


如今,Space X 已经签署了总价值约 100 亿美元的发射合同,建造了世界上最强大的运载火箭,还对外宣布了自己野心勃勃的计划——殖民火星。


迄今为止,SpaceX 的成功都依赖于它的主力发射器:229 英尺高的猎鹰九号火箭。很显然,单靠这一火箭并不能持续稳固其行业地位。


不久之后,Musk 和 SpaceX 将会面临包括亚马逊 CEO Jeff Bezos 的蓝色起源公司在内的多家公司及机构的竞争,这些公司正在开发可重复使用的下一代火箭发动机和助推器。


我们来看看这场新型太空竞赛的参与者都有哪些。


美国联合发射同盟公司(United Launch Alliance)


Vulcan 火箭以及其名为 SMART 的发射系统示意图


航空航天业巨头波音公司和洛克希德-马丁公司在 2005 年组建了 ULA,该公司目前能够运送最大载荷的火箭为 Delta IV 重型火箭。但是 Delta IV 重型火箭每次发射至少需要 3.5 亿美元——比 SpaceX 新型可重复利用的猎鹰重型系统(价值 9000 万美元)贵出好几倍。另外,Delta IV 重型火箭的载荷仅为猎鹰的一半。


为了抵抗 SpaceX 的新型火箭,ULA 正在研制一种更加强大并且可以部分重复利用的火箭——Vulcan。该火箭助推器的发射引擎可以回收使用,这是火箭最大也是最昂贵的部分,占助推器总成本的 2/3 左右。


根据 ULA 的计划,在外太空,一个名为 SMART 的系统会将引擎弹出,在减速伞的作用下引导其穿过地球大气,最终降落在地面上。直升机会将降落伞以及发动机抓起运走。


即将推出的 ACES 系统也会使火箭的最初一级可以重复使用并在轨道上加油。ULA 的 CEO,Tory Bruno 对外媒 Business Insider 表示,Vulcan 的发射成本将会低于 1 亿美元。


ArianeGroup


Ariane 6 火箭飞向太空示意图


ArianeGroup 是 SpaceX 最大的竞争对手之一,也是其竞争对手中火箭发射成本最低的公司。ArianeGroup 以其专注于发射火箭的子公司 Arianespace 而闻名。


Ariancespace 公司的 Ariane 5 型火箭已经获得巨大成功,目前公司正在继续研发 Ariane 6。Ariane 6 最早将于 2020 年发射。相较于 Ariane 5,Ariane 6 型火箭最重要的变化是能在进入地球上空 22,236 英里轨道的同时,保证其携带的载荷大约为 SpaceX 公司猎鹰 9 号火箭的两倍。


最初,Ariane 6 不会搭载可回收的引擎。但据 SpaceNews 报道,Ariane 6 型火箭最终可能会装备可重复使用的普罗米修斯引擎(Prometheus engines)。这种引擎造价昂贵,引擎中被称为 Adeline 的部件配有机翼,会从母体弹出并最终会飞回跑道。


Ariane 6 号火箭的制造商希望这款火箭能够比目前 SpaceX 公司每次发射所需的费用略低。


蓝色起源公司(Blue Origin)


New Glenn 火箭飞行示意图


蓝色起源公司是 SpaceX 公司最大的潜在对手之一,同时也是最神秘的公司。


2000 年,由亚马逊亿万富翁 Jeff Bezos 创立的蓝色起源一直以来都以小型太空旅游火箭系统 New Shepard 而闻名。但是在 2016 年 9 月,公司宣布构建庞大、可重复使用并能在轨道上运行的 New Glenn 火箭系统计划。


可重复使用的火箭引擎 BE-4s 将为发射器提供动力。在未来,它将达到 313 英尺高,由三级火箭组成,并可能支持去往月球或火星的常规航行。


Bezos 计划在 2020 年首次推出 New Glenn 火箭。在佛罗里达州卡纳维拉尔角占地近 7 万平方米的神秘机库中,火箭制造工作已经开始进行。


目前还不确定 New Glenn 的发射成本,但可以确定的是,其助推器可以像 SpaceX 公司的一样起飞降落,这样一来,在未来发射中就能够重复使用。这一举措将会为蓝色起源公司节省数千万美元。


截止到 2017 年 3 月,有至少一个客户与蓝色起源签署了发射载荷的协议。


Virgin Orbit


Virgin Orbit 的「Cosmic Girl」飞机图例,机翼上搭载具有轨道飞行能力的火箭 LauncherOne