做蓝牙芯片, 开放物联协议, 这是阿里AI Labs实现音箱百万销量后面对新挑战做出的决定

撰文 | 彭君韬(Tony Peng)、宇多田

两个月前的双十一,一场低至 99 元的价格战,成功将天猫精灵送上「国内智能音箱销量百万王』的宝座。

在之后的时间里,「国内唯一销量过百万的音箱」虽然是天猫精灵的最重要的市场宣传卖点之一,但也随之带来了两个问题:

1、产能问题。很多买家的发货时间延长至 12 月中下旬,虽然这在淘宝交易中并非少见,但据阿里 AI Labs 浅雪此前接受我们采访时的表述,一个重要原因就是工厂产能与零部件库存量不足。

「这次双十一之后有大量客户来问什么时候再来卖,不是我们不想卖,而是我们双十一之前整个库存的准备其实没有那么多,之前我们预计 50 万台吧。后来为了达到 100 万台,我们几乎把市面上所有功放的芯片都买光了。」

2、连接问题。在亚马逊的 Echo 面世以来,随后加入这个市场的其他品牌智能音箱基本都具备另一个身份——家庭硬件设备的中枢控制器。只价格便宜不行,语音技术做得好也不行,C 端消费者交互体验的提升意味着你必须有足够硬件和其他内容资源可以连接和调用。


此前我们曾提到过,各巨头推出音箱都声称要建立自己的语音连接生态,但生态与生态之间的壁垒却异常坚固。也就是说,在两家合作前,你绝对不可能用天猫精灵去打开小米的扫地机。

而对于很多「被连接」的智能硬件厂商来说,他们在面对各个智能平台时,往往面临「选择困难」,不得不「一个萝卜一个坑」,把这个型号的电器连接接口交给这家技术供应商,另一个型号再去跟其他巨头合作。

因此,以上两个问题,让天猫精灵的研发基地——阿里人工智能实验室开始从公司长远利益角度与硬件合作厂商的需求角度出发,做出了一系列以提高天猫精灵市场占有率为核心的战略协同性规划:

尽力劈开导致硬件与硬件不能连通的那堵墙;参与到芯片等重要部件的生产供应链条中去,这同样也是推动连接协议统一的重要步骤。

因此,此次首次参加 CES 的目的,实际上 AI Labs 就是基本围绕这两件事来展开。


美国时间 1 月 9 日,阿里巴巴人工智能实验室在 CES 的阿里巴巴展区首先发布了智联网开放连接协议 IoTConnect。

通过这一协议,智能设备可以更加便捷的进行连接、自动组网,并且自动适配和支持天猫精灵的语音控制。该协议率先采用了蓝牙 mesh 技术(一项适用于 IoT 设备连接的通信技术),将面向全行业开放。

其次,浅雪也宣布了与中国联发科技(MediaTek)合作。双方将共同研发一款蓝牙 IoT 芯片,该芯片会内置 IoTConnect 协议。在阿里巴巴公布的资料中,2018 年 3 月,蓝牙 4.2 模组芯片将实现量产;6 月,蓝牙 5 模组芯片也将实现量产。

IoTConnect 协议究竟是什么?

美国时间今天 11 点半,阿里巴巴的展示区人满为患。但在阿里巴巴云、蚂蚁金服与阿里 AI Labs(人工智能实验室)这三个主要展台中,属后者最受欢迎。


摆放在桌上的智能音箱天猫精灵 X1,连接着净化器、电子艺术屏与智能灯泡。但它们之间的连接通道不是 Wifi,而是在局域网内帮助设备连接的蓝牙 mesh。


什么是蓝牙 mesh?

你可以理解为是蓝牙针对物联网所设计的一种连接技术。它的优点是:

无需网关就可以直接与智能终端通信,免去了下载手机 App 配对的过程;

成本和功耗被大幅度降低;

具备强大的组网能力;

不需要密码。

为了进一步扩大可通过天猫精灵连接的智能设备库,浅雪发布了基于蓝牙 mesh 技术的 IoTConnect 协议。这项协议能够让智能设备能够自动发现周边设备,自动连接设备,自组网格网络(mesh network)。

浅雪在现场演示了天猫精灵通过蓝牙连接智能设备的 demo:

在天猫精灵周围插上一款蓝牙 mesh 智能灯泡,当用户说出「天猫精灵,发现设备」,天猫精灵就会自动扫描周边的设备,然后迅速地接入灯泡。天猫精灵会询问用户,是否需要开灯」,得到反馈后,灯就会自动打开。

这种场景在过去 Google Home 和 Nest 之间的交互中很常见,但是阿里巴巴提供了更快速地人机交互方式。毕竟,没有人希望开个灯也要在移动端 app 上提前设置。

当然,这不代表天猫精灵 X1 摒弃了 Wifi 连接,而是为不同的智能设备提供更有针对性的连接方式。

蓝牙与 wifi 在物联网的世界里本就是分庭抗礼,前者适合短距离的家用智能连接,后者使用大规模的远距离智能连接。在天猫精灵的应用场景里,蓝牙可以说是得天独厚。


从左到右分别为:蓝牙技术联盟全球市场副总裁孔德容(Ken Kolderup)、联发科技副总经理暨家庭娱乐产品事业群总经理游人杰、阿里 AI Labs 负责人浅雪。

实际上,从 2017 年 8 月开始,专注于消费级智能产品研发的阿里 AI Labs 增加自己的「产品护城河」,已经推出的一系列的智能互联模式。

譬如,他们先后发布了云云自主对接和云云定制化。

前者将设备的云端相连接,并全程由第三方账号授权完成,这之间有清晰的设备配网和教学视频;

而后者则是升级,不需要第三方账号,也不需要配置 wifi 和密码,通过配网 H5 植入,一键配网。

现在,蓝牙连接则是第三步。

浅雪说,目前 IoT 行业的现状之一是连接协议和接口标准不统一,导致不同设备之间无法互联互通。这也导致 IoT 行业难以持续高速的发展。「蓝牙 mesh 技术降低研发成本和商务投入,推动语音交互入口的普及。」

而在发布会上用智能灯展示天猫精灵蓝牙连接的 demo,有着浅雪作为一个文艺青年的一些小心思。她强调:「上帝说世界要有光。」

当所有人追求极致的人机交互用户体验时,往往看似最简单的开关灯其实最令人印象深刻。

在场的听众不一定记住了蓝牙协议的细节,但却知道「自己用一句话就能开灯」,这本身也是 AI Labs 想用更加接地气儿的方式向大众传播物联思想。

对于阿里在硬件连接问题上花的心思,浅雪也认为,这也是吸引硬件厂商选择天猫精灵进行接入的一个重要条件:

音箱卖的好,可以会让硬件厂商向你聚拢;但连接快体验好,则让天猫精灵成为他们在用户驱动下的必然选择。

作为智能设备语音交互入口,天猫精灵已经在过去六个月里与物联网的上下游厂商取得合作。包括美的、海尔等平台商,LifeSmart,Broadlink 等方案集成商,以及 TELINK、庆科等芯片模组商都与天猫精灵签署了深度合作协议。

目前,根据阿里 AI Labs 提供的数据,支持天猫精灵的智能设备型号已达到 469 款,智能家居控制接口的日均调用次数超过了 30 万次。


做蓝牙芯片的目的

发布会上的另一件大事是芯片,目的有两个:推动这项名叫 IoTConnect 的开放协议,参与到上游零部件链条中。

阿里 AI Labs 联合芯片设计巨头联发科技(MediaTek)、阿里巴巴共同宣布了一项合作,双方将推出内置 IoTConnect 协议的蓝牙 IoT 芯片,实现智能家居设备连接协议的统一。

 

根据合作条款,联发科技今后开发的蓝牙 IoT 芯片,都将内置 IoTConnect 协议,而阿里巴巴,也成为第一个在中国大规模商用蓝牙 mesh 技术的企业。

 

尽管浅雪并没有在现场披露芯片的具体价格,但据联发科技方面向我们透露,新方案的性价比会更有竞争力,将进一步刺激智联网生态的发展。

联发科技副总经理暨家庭娱乐产品事业群总经理游人杰表示,联发在连接/基带、计算和多媒体等领域具有技术优势,与阿里在云计算及人工智能等方面的优势相结合,对推动智能硬件的普及具有催化剂的作用。

 

「智能家居厂商在面对众多不同的协议、平台的时候,往往面临「选择困难」,无法专注于产品,」浅雪认为这是当下智能硬件市场一个不容忽视的痛点。

「而蓝牙 mesh 技术具备开放、低成本、高性能等优势,并且支持市面上绝大多数的的蓝牙设备。统一的连接标准,不仅能够极大的降低智能家居厂商的风险和成本,同时芯片的面市,也能够使不同品牌、不同平台的智能音箱共用同一套连接标准,降低研发成本和商务投入,推动语音交互入口的普及。」

不过,虽然这款芯片是由两方合作完成,但浅雪在接受采访时,却否认参与芯片研发,目的是推动连接协议统一。但基于当前天猫精灵巨大的芯片需求量,与芯片厂商展开深度合作,无疑可以为增加供货能力提供更全面的保障。

「我们的主要目的便是「物联网的统一」。正如当年欧盟努力推动手机充电接口的统一,在智联网时代,也需要有人推动智能设备连接协议的统一与开放。」

产业阿里 AI Labs