2017,为什么对于机器人产业来说是了不起的一年?

编译 | 王宇欣

来源 | Wired


今年世界似乎变得有些不一样了,不是吗?是不是有些奇怪的东西在我们周围游动?


就如同,我们正在与自己所创造的新物种一起共享这个星球?


确实是这样,2017 年是机器人真正面向世界的一年。


它们离开了工厂,大批量地走向了城市,开始运送地中海的美食,或者化身自动驾驶汽车涌入街头。甚至连两足机器人 也能够走几步,不至于立即摔倒在地。


它们也开始走出实验室,进入真实的世界。这绝对是一个令人振奋的时刻,如今 Atlas 人形机器人都已经能做后空翻了。




「2017 年对机器人技术来说是了不起的一年,」机器人专家同时也是自动驾驶汽车先驱的 Sebastian Thrun 这样说到。

「为什么是 2017 年?为什么花了这么长时间?」


这是各种因素共同促成的结果。比如,精密硬件价格的降低再加上优秀人才的助力。


Thrun 表示:「过去,我们还没有这样智能的软件,并且硬件也总是出问题,所以那时的机器人还不是一个好的产品。


但最近一段时间以来,不仅计算机具备了足够的智能,而且机器人硬件也变得足够可靠,两者的结合使得第一批机器人产品开始面世。」


也许硬件方面最大的飞跃体现在传感器技术上。


通常来说,要构造一个机器人,你不必去时时照顾它,它自己应该能够感知周围环境。但要感知环境,就需要一系列的传感器。


不仅仅是摄像机,还要用激光器建立机器人周围环境的三维地图。这些组件的功能如今变得更加强大,而价格也要便宜的多。


「我要说的是,如今是机器人的黄金年代,这也就说明了为什么在过去的 12 个月左右,你能第一次看到机器人生产呈现井喷式的增长,」机器人公司Sarcos Robotics 的 CEO Ben Wolff 这样说道,这家公司制作了最令人疯狂的机器人手臂。


「我认为这是因为,我们现在正处于时代的交叉点上,一方面组件的成本在下降,另一方面组件的性能则在增强。」

这就好像,一个伟大的时代已经来临。


在 2010 年,一个传感器就能耗费 Sarcos 25 万美元。如今只需要 8000 美元——仅是 7 年前成本的 3%。


而像驱动器这样的其它组件—如机器人手臂关节中的电机,其成本也在稳步降低中。


此外,一个曾经价值 3500 美元的驱动器,其现在的价格才需要1500 美元,而它的性能比其他组件又强大很多。硬件价格的降低使得在不久的将来,机器人技术将提升至一个新的水平。


装载着价格更便宜,性能更加强劲的传感器,机器人终于能够处理人类世界的拿不准的问题。但究竟这是否是人类想要的,那就是另一个问题了。


以送货机器人为例,今年在旧金山混乱的 Mission 街区附近,一个名为 Marble 的机器人开始为顾客取送食物,并直达顾客的家门口。


然而,Marble 并不是在相对规整的道路上前行周——围有车道和停车标志以及还有人行道。


Marble 必须躲开行人、街头表演者以及丢弃的家具,而且还要横穿马路,应对各种汽车的夹击。


Marble 并不完美,这也是为什么人工操作员会跟随机器人,在机器人发生故障时进行远程操控(4 月份,《连线》杂志使用的一个样品机器人差点撞到一条狗身上)。


本月早些时候,旧金山监事会投票通过要严格限制机器的运行,因为对于他们来说,像Marble这类机器人的保护措施尚不充分。


此外,有人认为,撇开法规不谈,机器人只会进一步侵占人类的空间。


「过去我们所拥有的机器人算是比较新奇的事物,」Wolff 说道,

「但那时拥有的机器人通常都是做着重复性工作,而且被固定在地板上。但是,我们现在谈论的,是可以在自然界中移动的机器人。」


移动主要是与机器人的大脑有关,机器人需要很大的处理能力才能定位一个人,然后对他们周围的环境进行导航。在此过程中,不仅要保持轨迹还要避开其他人。


幸运地是,更好的芯片意味着所有这些计算不再需要在云端的巨型计算机进行处理,就可以在机器人身上进行计算。


说具体一点,智能手机的革命不但缩小了所需处理器的数量,而且使处理器成本更低,更加节能。十分适合 Kuri 这样的小型机器人。


那么我们接下来该何去何从?我的意思是「我们人类」。


我们人类的大脑倾向于将任何看上去像智能代理的东西拟人化,所以我们很容易与机器建立联系,特别是当这些机器人的外形十分「逼真可爱」的时候。


2017年8月份,在我身上发生了一件事:我告诉一个机器人我爱它,仅仅是为了引起它的注意。我认为,这种人类与机器人之间的关系已经引起了道德上的混乱。


想象一下,一个孩子与一个高度智能的玩具形成了某种感情联系后会发生什么。


在某种程度上,制造商可能会利用这种关系,让玩具娃娃询问孩子是否想要让机器人变得更加有趣,那么好吧,请掏49.99美元进行无线更新。


我知道,现在说还些还为时尚早,尽管我刚刚才说完机器人已经来临。


但作为一个曾对机器人产生过切身好感的人,我想说清楚一件事:


机器与人之间的关系很奇怪,充满了潜在的风险。最好此刻就想想这种情况如果发生会怎样,一个玩具突然就把你的钱骗走了。


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