贝索斯用智能音箱闯出大市场的背后, 是上千件报废品与 5000人研发团队的焦虑

撰文 | 宇多田

几乎无人否认苹果开启了整个移动互联网时代。但对于这个叫做「AI」的时代,估计谁被推出来都会被人质疑两句。不过,如果要问「最会利用 AI 赚钱的是谁」……

大概非贝索斯莫属。

一些人对贝索斯具备顶级商业头脑的认知,其实来自于他每一份年报开头,那封言辞充满感情,但有些絮絮叨叨的《致股东信》。

在这些信中,贝索斯十年如一日地强调自己的「长线钓大鱼」策略,以安抚投资者们被他耗资上百亿捣鼓云计算、智能音箱、巨型火箭,超级大钟,还根本不赚钱的那几年的焦虑心情。


估计「长线方针」放在其他公司身上,可能很快会让华尔街弃之如敝履;但是贝索斯的亚马逊,却成为了华尔街最为信服的「故事」之一:

移动时代被电商业务撑起的公司命运,靠着云服务与智能音箱低调而迅速地安全过渡至「大数据与 AI 至上」阶段后,为自己筑起了多条坚实而宽阔的护城河。


除了喜欢在各种大会上发出爽朗的大笑,或者闲的没事儿客串一把电影,贝索斯从来没拿出任何新时代口号,也从不主动把 AI 放在嘴边,甚至厌恶被采访。但亚马逊每次甩出的数据,却总是会让喧哗的另一方沉默下来:

  • 旗下的智能音箱 Echo 成为世界最畅销的 AI 产品之一,销量超过 1500 万,占据美国市场份额的 76%(市场调研机构 CIRP 9 月最新数据);
  • 云计算业务 AWS 自 2015 年起成为公司财报的中坚力量。收入占比还不到 12%,但经营性收入占比却超过 80%,公司利润几乎来自 AWS;此外,2016 全球市场份额达到 44.2%(Gartner 数据)。
  • 截止2017年,亚马逊成为 1926 年以来美股涨幅最大的公司,涨幅超过了 49000%。

大概正因为如此,贝索斯才会像科技媒体 Recode 的爆料一样,每天都能心满意足地睡足 8 小时,还能自然醒?

当然,这个只是玩笑。不过就在今天,这个随股价飙升而一度个人财富超过比尔盖茨的商业领袖,其身价可能又会随着刚刚结束的亚马逊硬件大会而涨一涨了。


如果你每天都浏览外媒报道,那么你今天肯定会被亚马逊召开硬件大会的消息给刷屏。

大概亚马逊是那种不轻易开大会,一开大会就用信息量轰炸你的务实型企业。今天,在硬件新产品被无数媒体爆料了将近 3 个月后,亚马逊终于狂发 6 款硬件新品,给了自己的1500万用户一个交代。

而且,这还不包括部分硬件配备的若干种颜色的外壳。

今天发布的第一款硬件,就是价值 99 美元的第二代 Echo,体积只有上一代 Echo 的 1/2,大概介于 Echo 原版与迷你版 Echo Dot 之间。

新一代Echo

由于此前 Echo 的音效被很多用户吐槽,因此这次更新着重进行了的音质的提升。它采用杜比音效,并具备了新一代扬声器架构,加入专用的 0.6」高音单元与 2.5」低音单元第二代;此外,它也采用了远场拾音技术与噪声消除技术,优化了嘈杂环境中的唤醒功能。

 当然,由于外壳颜色多达 6 种,而且变美了很多,还被「穿上了衣服」,因此它也被认为是对标苹果的 HomePod 与 Google Home 的智能音箱旗舰产品。


如果你还是喜欢上一代的“冷淡风”,别急,Echo 也有自己的 Plus 版本,这也是今天发布的第二款硬件,从外表看与第一代几乎没有差异。

不过,比起旧版,它终于内置了智能家居中枢,成为了历代功能最强大产品。据亚马逊官方称,它可以控制超过 100 个合作伙伴的智能硬件产品。

Echo Plus

其实,如果只看这两种音箱产品,你很难从 Echo 与国内外其他同类大小厂商的产品身上找到明显的差异性。

因此,从第三款公布的产品开始,就有了亚马逊独特的 Style——用尽可能多的具备垂直功能的产品来填补你的各种刁钻需求与生活场景。宽窄胖瘦…你能想象到的,亚马逊几乎都做出来了。

譬如配有2,5 英寸屏幕,还可以让人触摸的「床头闹钟版」Echo——Echo Spot(129 美元),它应该是今年 5 月刚推出的视频方形版 Echo 与迷你便携版 Echo Dot 的「合体之作」,前者是亚马逊功能最强大的作品,而后者则是亚马逊最受欢迎的产品。

因此,除了完全具备家族内其他智能音箱的功能外,你还可以用它进行网络视频通话,看视频节目。因此,它也被称为“视频通话闹钟”。

当然,这款产品也被认为是亚马逊「对手机产品仍然怀有眷恋」的重要证据。因为你如果用手机连接它,只要想打视频电话,call 一声对方的名字,它就会自动为你找到通讯录并自动拨打他的号码。而且,从美国拨到加拿大和墨西哥…是免费的。

Echo Spot

第四件产品是一个从来都没有出现过的新玩意儿——Echo Button,智能按钮版 Echo。

这是一个被 Techcrunch 记者 Brian Heater 誉为「发布会最显眼的存在」。当然,不是因为它最好用,而是因为它最奇怪。因为亚马逊发布的前几款产品基本只是迭代或“组合”了一下,但这款产品却是前所未有的,而且应用场景非常局限。

没想到,亚马逊硬件部门高级副总裁 David Limp 竟然真的承认了「它的出现是一个意外」。

「一开始我们做它是因为把它当做测试其他硬件产品的参考设备。我们就是想测试一些灯泡的 API 接口,于是我们在这些大按钮里内置了灯泡。

慢慢的,在工程师手里它们变成了一个完成的产品。最后,我们经过 8、9 个月的测试,最终决定将它作为现有产品线的补充来推入市场。」

David Limp手持Echo Spot

所以说,它到底是做什么的?

好吧,就是为了在日常家居生活中给你解闷用的。

譬如你买几个 buttons,跟手机中的竞猜益智类游戏(trivia games)连通,就可以跟家人一起做游戏,谁输了谁去刷碗。「套路」跟电视台播出的那种「抢答游戏」非常像。

果然,喜欢刷碗、与妻子孩子共进早餐的贝索斯连你的零碎时间都想让你与家人多互动……

据亚马逊官方宣布,Buttons 将于今年末与多款游戏共同推出,Buttons 是亚马逊曾经承诺的 Alexa Gadgets 系列的第一款产品。

Echo Buttons

从第 5 款产品开始,就显得有点枯燥了。这台叫做 Echo Connect 的「铁盒子」是一款通话设备,它可以接入电话线后充当固定电话使用。没错,就是你公司里会议室正中央的「八爪鱼」一样的存在。

它可以同时支持两台 Echo 之间的通话连接,只能说,这台 35 美元的设备还是可以在办公环境中有一席之地的。


第 6 个产品是亚马逊的新款 Fire TV,其实就是一个电视机顶盒。

不过对于那些非常喜欢亚马逊投资并独家播出的电视剧及电影粉丝来说,它的吸引力或许会大一些。你可以通过它来享受亚马逊最近几年来愈加强大的流媒体服务。

在迭代之后,新款的 Fire TV 可以支持 4K 显示、HDR 模式以及杜比全景声,甚至可以实现类似 Amazon Echo 的语音控制,通过红外线感应来遥控家电。

Fire TV

刚才说到 Echo Buttons 应该是当天大会最奇怪的产品,那是因为第 7 件神秘硬件还没有被公布。

实际上,这款最后才被推出来的产品有点像是亚马逊与风靡海外的机械电子鱼玩具摆件 Big Mouth Billy Bass 的深度合作,但是亚马逊却花了不少时间来介绍它。

因此,亚马逊的第 7 件亮相产品,就是这条内置了智能语音助手 Alexa 的大嘴鱼。在向这款摆件开放了自己的 API 接口后,你可以把它买回去,挂在墙上,进行与 Echo 一样的日常操作……


另外,Alexa 也被嵌入了宝马车内。明年夏天,Alexa 就会装进宝马和 MINI 汽车。当驾驶员使用车内 Alexa 时,不需要独立 App 就能完成语音呼叫。


最终,在通过这场大会补充了 6 件新产品后,亚马逊 Echo 家族终于集齐 9 台硬件,可以「召唤神龙」了:

图片来自Techcrunch

或许是在预料之中,这场信息量庞大的硬件大会,让亚马逊的股价也在当天上涨 1.34 个百分点,至每股 951.22 美元。显然,投资者们已经看到了 Echo 新产品发布后的市场走向。


图片来自Markets Insider

不过有意思的是,在发布会结束后,包括 Techcrunch 等科技媒体在内的很多记者一经被这场暴风雨般的硬件推送会弄得晕头转向。特别是 Techcrunch 的记者们,还调侃道:

「亚马逊这是憋了太久,所以今天一下子发了 100万件产品吗?还我的Kindle…」


从某种程度上来说,亚马逊的新产品其实更像是「微创新」,是在接收到千万份用户的反馈意见后做出的改变。不过这种做法,还是得到了大部分网友与媒体的称赞。

毕竟,比起更加充满新鲜感的产品,作为 AI 初级型产品的智能音箱,眼下更重要的是提升自己的使用效果,而非添加许多无用的需求。

作为部门执行主管,Dave Limp 将收集到的用户使用习惯数据看作是「Echo 推出三年以来最大的收获」。这让他带领整个硬件部门总结出了用户使用频率最高的智能音箱功能:

  • 用户不仅喜欢音乐,也喜欢有声读物与视频播客。
  • 用户喜欢用 Echo 来设置闹钟和报警器,以及用它来控制灯光(这难道就是买 Echo 送飞利浦灯泡的原因吗),这些已经逐渐成为了用户的语音使用习惯。

很显然,这些数据,是亚马逊硬件部门新灵感的来源。

就像很多人觉得非常奇怪的 Echo Buttons,虽然被 Dave Limp 视为一个「偶然」,但它的出现也与工作人员通过 Alexa 开发平台发现了「用户很愿意用 Echo 来玩一些小游戏」有关。

根据应用调研机构 Betaworks 的数据显示,截止 2017 年 3 月,Alexa 中功能种类最多的三类为新闻类、游戏类和教育类,其中,排在第二位的游戏功能数量增速显著。

而在今年 4 月贝佐斯也曾透露,智能语音助手 Alexa 在游戏 APP 中的应用中是一大杀手锏,将会要在 Alexa 的应用商店中增加更多的游戏内容。

通过逐步的微创新与推出全系列产品来满足用户的口味,以及从微妙的数据变化中寻找商机,扩大市场份额,这或许就是亚马逊的聪明之处。


当然,将Echo成功推入市场的最大功臣,非亚马逊背后超过 5000 人的硬件研发军团莫属。

让人没想到的是,就是这样一支专注于构建 Echo 与智能助手 Alexa 生态系统的优秀技术团队,竟然是在完全悄无声息,没有采用任何宣传策略的状态下组建起来的。而「5000人」这个数字,甚至超过了可穿戴设备制造商 Fitbit 与 GoPro 的总和。

也是第一次,Dave Limp 在大会上公开讲述了这个团队组建背后的很多不为人知的秘密与辛酸:

「这应该是我们第一次公布团队的人数吧,Echo 团队是在这三年中慢慢组建起来的。虽然团队并不小,但是我们大多时候都是在焦虑中度过的。

我不敢让你们进入我们的产品实验室与仓库,因为你们会发现,这几年来,里面其实堆积了成百上千个不好用的报废品,或者是没有完成研发的半成品硬件。

外界总是认为,一开始公司对做音箱的提议是拒绝的。但真正的原因是,在 Echo 计划搁置的那几年里,我们一直没能拿出好的作品。

我们在推出 Echo 前,特别是那几年外界总是有批评声音的时候,的确沉寂了几年。当时部门的确运作的不太好,而且产品计划也一再推迟,产品使用效果也很不好。

举个比较有意思的例子吧,我把半成品 Echo 拿回家去用了一段时间,它总是在半夜响起了铃声,所以我每次都会被妻子骂。」

Dave Limp与他所属部门最得意的作品Echo

不出意外,这场大会之后,华尔街的分析师们再次眉开眼笑地将亚马逊目标股价预期调高至 1400 美元,也再次给了亚马逊一个「目前正在处于状态最佳的时期,正在用人工智能与大数据来主导新产业」的好评价。

但有一点我们需要明白,所有的赞美与追捧都建立在亚马逊利用 AI 取得商业成功的基础上;而后者,是高品质产品与服务、解决用户痛点、提高社会效率来决定的。

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