机器人取代人?亚马逊投放Kiva后又新招了超12.5万名员工

By 微胖2017年9月12日 08:18

去年年底,Nissa Scott 开始在位于新泽西州南部的亚马逊仓库工作,负责在空荡荡的仓库里堆叠小型箱式凳大小的塑料箱。她说这份工作并不那么令人兴奋,且非常辛苦。货箱通常有 25 磅重,每 10 个小时轮一次班。


现在,21 岁的 Scott 女士正在看她的替代者——一只巨大、明亮的黄色机械手臂,做着堆叠货箱的工作。


她在亚马逊的新工作是同时照看几个机器人,在必要时排除故障,并确保它们有箱可堆。不久前的一天下午,机械手臂末端的一支爪子从传送带上抓下一个货箱,把它堆在另一个货箱上,在机器人周围的木托盘上堆成了整齐的柱状。这是机械臂的首秀,亚马逊第一次向一位记者展示了其在仓库中使用的最新一代机器人。



在位于佛罗伦萨的亚马逊仓库内,21 岁的 Nissa Scott 正在监视一只机器人手臂堆叠装满了商品的货箱


「对我来说,这是我们在这里遇到的最具脑力挑战性的事情,」Scott 女士在谈到她的新工作时说,「它不是重复性的。」


也许没有一家公司比亚马逊更能体现出外界对自动化的忧虑和希望。许多人,包括特朗普总统,都指责该公司引诱人们在网上购物,使得传统的零售工作机会减少。同时,该公司惊人的增长已将自身变成了一个招聘机器,渴求大量的入门级仓库员工来处理客户订单。


亚马逊的全球劳动力规模是微软的 3 倍,Facebook 的 18 倍。就在上周,亚马逊表示将在北美洲成立第二个总部,新增 5 万个工作岗位。


机器人帮助提高商品的订购与交付效率,让客户能够在几天之内收到所选购的各类商品


更令人惊叹的是,亚马逊还走在自动化的前沿,寻找机器人替代人力工作的新方式。2014 年,亚马逊开始推出仓库机器人,这些机器最初是由 Kiva Systems 公司开发的,该公司在两年前被亚马逊以 7.75 亿美元收购,并更名为亚马逊机器人(Amazon Robotics)。目前,亚马逊在全球运行有 10 万多台机器人,并计划增设更多机器人协力工作。


这些机器人令仓库工作变得不那么单调乏味,减轻了繁重的体力劳动,同时还提高了效率。比如,顾客在早餐后订购了牙线,在晚餐前就能收到。


「如果没有这种自动化,亚马逊将无法以目前的成本运营,也无法以现有的价格向客户提供服务,这是确定无疑的。」未来学家 Martin Ford 说,他还写了一本有关自动化的书,名叫《机器人崛起》(Rise of the Robots),「否则我们不可能在两天之内收到货物。」


人类「分拣员」依照电脑屏幕上的指示,将商品从货架上拿下并将它们放在塑料箱内


在佛罗伦萨、肯特和沃什湾的亚马逊仓库内,每天都上演着人类与机器之间的动态交互。在肯特,机器人看起来就像巨型甲壳虫,载着立式货架,背着重达 3000 磅的货物疾驰。几百台这样的机器人在一个大笼子里自主移动,紧紧跟随彼此而不相撞。


笼子的一边,一组人类员工负责上货,补充库存,然后机器人会迅速带走这些货架。如果新的顾客订单中包含其背上所储存的商品,它们会在笼子另一边的站点排队,就像汽车等候付通行费那样。


在那里,人类「分拣员」依照电脑屏幕上的指示,将商品从货架上拿下并将它们放在塑料箱内,然后这些商品就会从传送带上消失,并被运给「打包员」,他们将商品放在所属客户的纸板箱里。


2014 年,亚马逊开始推出仓库机器人,这些机器最初是由 Kiva Systems 公司开发,该公司在两年前被亚马逊以 7.75 亿美元收购,并更名为亚马逊机器人「Amazon Robotics」


亚马逊的高级运营主管 Dave Clark 说,公司想让机器去执行那些最为单调的任务,而让人类去从事那些花费脑力的工作。


「每一次都是一个新项目,」Clark 先生说,「你是在发现一些东西,检查一些事情,你在用一种我认为很重要的方式去使用你的头脑。」


机器人也减少了工人走路的距离,提高了亚马逊分拣员的工作效率,减轻了他们的工作强度。这些机器人还便于亚马逊组装货架,就像高峰时段的车流那样,因为它们不再需要人类员工的通道空间。货架密度越大意味着同等面积下的库存越多,也即可以为客户提供更好的选购体验。



公司拥有超过 12.5 万名仓库员工


位于佛罗伦萨的亚马逊仓库展示了机器超越人类的最新案例。八只机械臂同时工作,将大批量的商品在仓库中拆分成较小的量,发往全国各地的亚马逊物流中心。


这些机械臂叫做机器人堆垛机,名字非常拗口,不过工人们已经给每一只机械臂都起了一个名字,为其赋予了一点儿个性,譬如 Stuart、Dave 还有一些其它的名字,它们均来自电影《卑鄙的我》(Despicable Me)。与肯特仓库的机器人不同,这些机械臂与亚马逊所收购的 Kiva 机器无关,是由其他公司研制。


去年年底,在佛罗伦萨仓库开设后不久,亚马逊就开始安装这些机械臂。这些机器人手臂被配置为只拾取标准尺寸的箱子,而不是其它尺寸的物体。在演示未来的可能性时,亚马逊展示了一种虚拟现实模拟,用于构建新型机器人概念的原型,包括带有叉车装置的手臂,可用其来移动托盘。


在佛罗伦萨仓库内,一只机械臂抓满了商品,正在向即将开往其它亚马逊仓库的托盘上堆叠货物


在亚马逊安装机器人后,一些像 Scott 女士这样负责堆放货箱的员工,接受了公司的课程培训,成为了机器人操作员。其他许多人转移到了接收站,在那里他们手动把大件商品分装到不同货箱中。Clark 先生说,安装了机器人后,公司没有解雇任何人,亚马逊为工作被取代的工人找到了新的角色。


「人们哪儿也没有去,」他说到。


未来的问题是:当未来的机器人出现时会发生什么?


就现在来说,依然存在人类员工胜过机器人的仓库任务,例如下架各种形状和大小的单个商品。自投放 Kiva 机器人以来,亚马逊已经在美国新增了 8 万名仓库员工,共计超过 12.5 万名。而据该公司称,仓库招聘热潮还将继续下去。


亚马逊称仓库招聘热潮将持续下去


但是初创企业和研究人员正在争先恐后地克服仍存在的许多技术障碍。亚马逊甚至赞助了一个年度竞赛以鼓励更多的创新。


作家 Ford 先生认为,亚马逊仓库的就业图景发生变化只是时间问题。「我的假设是,这项技术最终会取代那些仓库里的许多人。」Ford 先生也表示,「我不会说在一夜之间,大量的就业机会就消失了。也许最初的迹象就是,他们并未解雇那些人,但创造就业机会的速度放慢了。」


亚马逊的 Clark 先生说,历史表明,自动化会提高生产率,且在某些情况下,可以刺激消费者需求,这最终会创造更多的就业机会。他说,仓库工人将继续在技术密集型的环境中工作。


「认为自动化会破坏就业净增长,这是荒诞的说法。」他说。


就佛罗伦萨仓库内的机器人设备而言,它们为 Scott 打开了新的机会。


有一次,一只机械臂打翻了一个手提包,十几个锥形塑料咖啡过滤器滚落到了地上。Scott 女士按下了一个按钮让机械臂停止工作,以便安全地收拾残局。


然后机械臂又开始工作了。


「该机器人会这样工作一整天,」Edward Cohoon 说,他负责监督 Scott 女士及其他看管机器人的亚马逊工人。「它们的肚子不会咕噜咕噜叫。」


文章来源:https://www.nytimes.com/2017/09/10/technology/amazon-robots-workers.html?rref=collection%2Fsectioncollection%2Ftechnology


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