人才战争:福特斥资10亿美元投资自动驾驶初创公司Argo AI

By 蒋思源2017年2月11日 14:04

福特计划在五年内向初创公司 Argo AI 投资 10 亿美金,用以帮助这家底特律汽车制造商在 2021 年前批量生产可共享商用无人驾驶汽车的目标,福特在本周五对外公布了这一消息。Argo AI 的董事会将有五个成员:Nair、福特全球战略副总裁 John Casesa、Salesky、Rander 和一名即将任命的独立董事。


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福特对位于匹兹堡的 Argo AI 投资将会让自己成为该初创公司的最大股东。Argo AI 是由前谷歌和 Uber 的无人驾驶团队董事所创建的。


福特的 CEO Mark Fields 表示:本次投资和福特之前公布的资本输出计划非常吻合。


这对与汽车行业来说是一个大新闻:主流传统汽车制造商向科技公司投入巨资,从而帮助自身实现颇具野心的无人驾驶汽车项目。


在此之前,福特相对于通用汽车等公司来说,对未来交通技术的投资相对较少。福特去年对未来交通最大的投资就是花了 7500 万购买了 Velodyne 少量股票。Velodyne 是一家激光雷达传感系统的制造商,其产品主要用于自动驾驶汽车。


通用在一年前以 10 亿美元左右的价格收购了硅谷自动驾驶创业公司 Cruise Automation。通用公司还投资 5 亿美元购买了位于旧金山的出行服务公司 Lyft9% 的股票,该公司是 Uber 的竞争对手。


但是福特在这一次的投资中有一个非常有意思的方面——福特对在无人驾驶汽车研发竞争中取得领先地位非常在意。注入 10 亿美金之后,福特将成为 Argo AI 的最大股东,剩下的股份将由 Argo AI 的联合创始人 Bryan Salesky 和 Peter Rander 以及旗下团队所持有,其中也包含一队将离开福特加入 Argo AI 的福特软件工程师。


福特高管表明一旦其技术完全为了福特公司而开发,它就可以以许可证的形式卖给其他公司。虽然福特将保留大多数初创公司的股权,潜在股权会是 Argo AI 招募到高层次人才的优势。


在传统汽车制造商和硅谷未来汽车研发创业公司的人才争夺战中,让员工分得剩余股份中的一部分作为甜头已经是吸引和留住人才的标配。


「人才争夺战是显然存在的,」福特的 CEO Mark Fields 表示,并解释说 Argo AI 将作为福特一个独立子公司来运行。「虽然我们持有大多数股权,但我们把一大部分留给了 Bryan 和 Peter 以及员工,这样的薪资制度与其他初创公司相比是具有竞争力的。」


Saleky 表示将两个公司的工程师作为同一个团队来对待是非常重要的。「这种公平操作的价值取决于公司对未来控制股权收购或者股权分配的态度。与此同时,这也是在一个落后于时代的制造业里吸引和留存最好的软件和机器人专家的方法。」


双方目前对 Argo AI 的经营规模都只是概括性的描述。该公司是由 Salesky 和 Rander 于去年年底组建的,他们都是卡内基梅隆大学国家机器人工程研究中心(Carnegie Mellon University's National Robotics Engineering Center)的校友,该研究中心也是人工智能和自动驾驶技术发展的引领者。Salesky 以前在谷歌的自动驾驶汽车团队工作,Rander 也是在 Uber 的自动驾驶研究部门呆过。


福特全球产品开发执行副总裁 Raj Nair 说:「我们已经认识 Bryan 和 Peter 一段时间了,当像他们那样的人才出现时,你不能忽略他们的的潜力。」


虽然他们拒绝回答 Argo AI 如今有多少员工,因为 Nair 称其有「非常大的流动性」,不过很明确的是他们团队远不止 Bryan 和 Peter。该公司计划在今年年底将员工数量扩充到 200 人左右,其中包括了一些将会加入 Argo AI 的福特工程师。


「Argo AI 的灵活性加上福特的规模——这次合作是将技术初创公司的优势与我们福特所拥有的经验和规格的优势相结合,」Field 在新闻发布会上表示。


Fields 表示,他们将聚焦于短期内加强汽车制造商将自动驾驶车辆推向市场的能力,还有创造在未来能对其他公司进行许可的技术,这些都是伙伴关系所能创造的价值。


福特公司表明该团队目前正在开发「虚拟驾驶系统」,该系统是一种机器学习软件且能充当自动驾驶汽车的大脑。同时该虚拟驾驶系统还将结合机器人特长和 Argo AI 的专家技术,为其预计在 2021 年建成的全自动驾驶汽车车队提供坚实的支持。Argo AI 还会继续完善这个虚拟驾驶系统,福特公司也将继续关注 Nair 称为其余的神经网络系统(the rest of the nervous system):自动驾驶车辆硬件平台、及其集成系统、制造、外部和内部设计以及监管政策的管理。


Nair 说:「与 Argo AI 的合作将为福特在汽车和技术行业的交叉领域提供独特的竞争优势,这种开放式合作不同于任何其他合作伙伴关系,因为这种关系允许我们将创业公司的发展速度与福特在技术商业化(scaling technology)、系统集成和车辆设计等方面的优势结合起来。」


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